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社論/總統不知防長住院 美國竟無吹哨人

新年伊始,美英11日聯手空襲葉門叛軍「青年運動」多個目標,聯合聲明表示目地在讓紅海航道恢復暢通,美國國防部長奧斯丁從病榻上發出聲明表示,空襲目標鎖定葉門「青年運動」雷達、飛彈和無人機戰力,削弱他們鎖定國際航運攻擊的能力。以美英軍力,遠距定點清除「青年運動」「無人飛機、彈道飛彈和巡弋飛彈,以及沿海雷達和空中監視設備」,易如反掌,但外界關注的不全是修理葉門,更看國防部長奧斯丁如何從病床上指揮全球美軍。

因為奧斯丁部長自去年12月底住院近十天,秘而不宣,連三軍統帥拜登總統都毫無所悉,朝野炸鍋,要追究到底。對比中國前國防部長李尚福突然消失,畢竟習近平還親自掌控,不致被矇;但拜登總統與白宮幕僚,竟連續多日,不知奧斯丁部長行蹤。

曾任歐巴馬總統的中情局長與國防部長的帕內塔稱此事非常離譜,「必須承認,他們躲過一劫」(they dodged a bullet)。以美國今天面對俄烏戰爭、以哈戰爭,北韓飛彈危機,加上葉門青年運動在紅海航道騒擾,更不用說美軍在印太全天候警戒解放軍,如此硝煙戰火的世界,指揮世界軍事防線的美國國防部長奧斯丁神隱多日而無人知,沒有爆發更重大攻擊,真是世界之福。

奧斯丁今年70歲,畢業於幾乎全是白人的西點軍校,一路擢升到四星上將,除役後受拜登任命,成為美國第一位非裔國防部長,這養成他少講廢話多做實事的低調寡言個性。朋友說他這個個性,給他帶來極大麻煩,也考驗美國軍人與國會的體制關係。

根據國防部一再修改的說辭,奧斯丁自去年12月22日到今年1月「消失」的時間表如下:他去年12月初體檢,驗出有初期攝護腺(前列腺)癌,趁聖誕假期,22日住進華府瑞德軍醫院,實行清除手術,翌日出院返家靜養。奧斯丁決定不公開罹癌與手術之事,除特勤隨扈外,僅有幕僚長知道。拜登與白宮、國防部副部長及參謀首長聯合主席辦公室,完全不知。

但奧斯丁術後感染,腹部疼痛難當,1月1日召來救護車急速返院,確定尿道感染,腹腸積水,隨即住進重症加護病房抽水治療,手術曾麻醉,奧斯丁短暫失去神智。

就在1月1日上午,拜登總統召開國安團隊,就有關「青年運動」的軍事行動舉行會議,奧斯丁與會,但會後不久就召來救護車,緊急秘送軍醫院。一直到4日,奧斯丁原定出席重要軍事活動,紙包不住火,幕僚長終於通知白宮,國家安全顧問蘇利文火速報告拜登總統與白宮幕僚長與法律總顧問。

4日下午在蘇利文堅持下,幕僚長與法律顧問通知國會相關委員會主席,最後5日發表簡短聲明稱部長住院動手術,各界駭然,引爆更多疑問。拜登總統後與奧斯丁通電話,奧斯丁語氣「昏昏沉沉」,但仍沒有說明始末。國防部9日才發表更詳細的聲明,堅稱奧斯丁在醫院休養,上班不中斷。

奧斯丁雖表示純屬私事,自負全責,拜登總統也表態支持他,但這已引發政府內外與國會兩黨的強烈批評。前任與現任官員認為也許不至於開除奧斯丁,但無法寬容他的隱密重大病情與住院的作法,奧斯丁沒有循既有程序,往上呈報,必須要受懲處。

奧斯丁此舉非但破壞國防部與白宮之間的互信,國會與國防部關係更受衝擊。國防需要錢,國會撥款必須要信任國防部長,眾院撥款委員會共和黨眾議員非常惱火,在拜登總統正要求眾院通過烏克蘭以色列軍援的關頭,國防部長如此神隱,讓眾院共和黨坐立難安,眾院軍事委員會已主動展開調查。

根據國防部說法,奧斯丁住院療養時,還在病床上親自指揮。但究竟如何指揮,還有待理解。且拜登(聯邦)政府竟沒有一個「指揮程序準則」;經此事件,白宮要求內閣各部會12日提交出萬一有事,各部會指揮授權程序報告。

奧斯丁的確是任勞任怨的稱職國防部長,他不像過去有的將領,與白宮對抗,暗中放話批評,衝擊以政領軍的憲政體制,但如果白宮無意追究奧斯丁離譜失責,國會兩黨應追究此事到底,不能讓部長躲在保護隱私背後,不了了之,同時整個事件竟無吹哨人,提前示警,尤為駭然,因為下次可能未必能再「躲過一劫」了。

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