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經濟日報社論/鮑爾見風轉舵 美經濟風險升高

美國聯準會主席鮑爾。圖/美聯社
美國聯準會主席鮑爾。圖/美聯社

美國聯準會(Fed)主席鮑爾今年以來面對通膨居高不下,一貫的口頭禪就是「暫時性」;然而他本周出席國會作證時,卻表示「暫時性」這個字眼已經「退休」,並改口說高通膨已經成為「持久性」。這意味著「暫時性」並非功成身退,而是被強迫退休;並且說變就變,面不改色。以Fed在全球舉足輕重的地位,對於經濟情勢卻抱持著猜謎遊戲的心態,不免令人深嘆今夕何夕。

鮑爾專攻法政,經濟理論底蘊不足,因此他出任主席以來,在貨幣政策上一直是見風轉舵;但他觀察的並非經濟風向,而是華府的政治風,以及華爾街的市場風。2018年鮑爾得到川普力挺,擊敗聲望崇高的前主席葉倫而出線;鮑爾必須投桃報李。上任之初,由於人單勢孤,政策上只能「葉規鮑隨」,一年內先後升息4碼。等到第4季美股大跌後,川普公開表示「我最大敵人是鮑爾,不是習近平」,於是2019年Fed一路降息5碼,美股重回多頭,經濟強而有力,失業迭創新低,為川普連任鋪就康莊大道。

2020年3月美國疫情肆虐,經濟急凍,股市重挫,Fed立即將利率降到近零,並啟動量化寬鬆(QE)措施。問題是去年8月決定改變決策結構,以平均通膨率取代單一通膨率,以「最大就業」取代「充分就業」,作為脫離超寬鬆政策的先決條件。但對平均通膨率並未提出計算的期間多長,最大就業也未說明失業應降到多低。由於目標曖昧不明,決策自然是存乎鮑爾一心,目的則是讓寬鬆政策可長可久,對川普連任及股市繁榮都是利多。

孰料川普連任失敗,於是鮑爾必須為自身的續任多所籌謀。今年初拜登上台後不久,美國通膨便蠢蠢欲動。鮑爾為了維持超寬鬆政策,於是高舉「通膨過渡論」的鮮明旗幟。殊不知疫情其實是一把雙刃劍,先砍向總需求,因此去年通膨低落;後砍向總供給,於是今年通膨飆高。鮑爾不僅預測錯誤,真正的大錯在於過度肯定,令外界依此做出不當的預期。到年中時通膨將居高不下已是信而有徵,但鮑爾仍秉持「清風拂山崗,明月照大江」的無上心法,「寬鬆我自維之」的立場毫不鬆動。

然而鮑爾並非死忠的「鴿派」,11月初見到政經情勢已然成熟,於是在決策會議上決定啟動「退場」。等到10月消費者物價指數公布,比去年同期猛升6.2%,政治風向丕變;不僅拜登政府關注經濟的焦點已經由刺激需求轉向抑制通膨,國會兩黨議員也都對通膨升高極表關切。Fed內部之前只有「鷹派」在利率預測「點陣圖」上表達反對立場,現在連「鴿派」都公開對鮑爾提出異議。拜登為政局及時間所迫,不得不打安全牌,提名鮑爾續任主席。既然續任到手,於是鮑爾利用30日出席國會作證的時機,明示資產購買計畫將加速「退場」,並預料12月14-15日聯邦公開市場委員(FOMC)會議時將討論此事,且通膨「暫時性」一詞也就此從此被掃入歷史的垃圾堆。此番談話,距離Fed宣布「退場」計畫僅僅五周,而且迄今只執行了三周不到,再加上「通膨過渡論」轉向,鮑爾顯然是在自己打臉。

鮑爾以他共和黨的背景,加上通膨居高不下的嚴峻現實,卻能使民主黨籍總統拜登再度提名他續任四年,而且還得到兩黨議員的普遍支持,這一手政治牌打得的確出神入化。但他賠上的,卻是各界對Fed維持物價穩定的信心,如此將導致通膨預期升高,形成「工資─物價」螺旋式上升,高通膨「自我實現」的風險;再者,由於Fed延誤了收回寬鬆政策的時機,通膨已成氣候,升息勢必提前,升幅更須加大,又有Omicron新變異病毒株添亂,經濟復甦勢頭難免洩氣。高通膨,低成長,即使不致演變成「停滯膨脹」的困境,仍為美國經濟製造了更多的不確定性,而鮑爾未來四年的日子恐怕也不會好過。

通膨 Fed 美國聯準會

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