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經濟日報社論/Fed政策錯誤 美國經濟風險升高

Fed宣布本月稍後將啟動縮減QE,主席鮑爾表示,往後的縮減步伐將取決於經濟展望。(美聯社)
Fed宣布本月稍後將啟動縮減QE,主席鮑爾表示,往後的縮減步伐將取決於經濟展望。(美聯社)

美國聯準會(Fed)上周終於宣布從11月起啟動資產購買計畫「退場」流程,金融市場反應淡定,顯示短期內出現「退場風暴」的風險不大;但衡諸今年以來美國通膨持續居高不下,通膨預期也逐步升高,顯示決策官員對經濟動向的研判明顯落後於實況,使貨幣政策出錯的機率升高,未來恐怕不得不大力緊縮,從而重創經濟。

Fed犯下的第一項錯誤,就是在今年初美國通膨開始升高時,決策官員信心滿滿地對外宣示這只是「過渡性(transitory)」現象,斷言通膨很快便會回降,而「過渡性」也成為鮑爾的口頭禪與擋箭牌。最根本、最明顯的理由,就是所謂的「低基期效應」;今年初通膨年升率大幅提高,只是在填補去年同期的跌幅。其次,經濟體系出現供需失衡,主要是疫情所致。這兩項肇因,都將會隨著時間而自然消褪。這種思維有一定的道理,但忽略了「不確定性」永遠存在。

第二項錯誤,是低估了供應鏈混亂對通膨的持久性影響。官員們對如何因應供給面問題缺乏經驗,並認為疫情不大可能引發供應鏈深度重組,也不會使勞工的工作態度發生重大改變,更忽視反覆不定的疫情可能會不斷干擾經濟活動。然而疫情不僅使一些國外供應鏈停止或減少生產,還導致運輸成本暴增,空貨櫃短缺,及港口壅塞,原物料及零組件價格大漲,而勞工短缺也帶動工資持續上升,企業供給能力備感吃緊,又碰到經濟解封帶動需求回升,通膨因而持續攀高。

第三項錯誤,則是決策官員始終緊咬「過渡性」不放,卻提不出任何量化預估或論據,來支持這項假說。但企業界每天都必須因應成本壓力,因而認為「過渡論」只是決策官員們的「神話」,甚至創造出「延長性過渡」、「持久性過渡」及「滾動式過渡」等新名詞,來譏笑Fed的說法;而且不是依據最新情勢「向前滾」,反而是利用過去的數據「向後滾」。Fed堅持「過渡論」愈久,則做出錯誤決策的風險就愈高。

第四,則是去年8月不合時宜地採取一套新的長期決策架構。首先,將通膨目標的定義從單純的年升2%,改為一段期間內的年均通膨率達成2%;可以容忍通膨暫時超標,來填補之前未能達標所留下的缺口。Fed還設定升息三條件:第一,Fed判定就業已經達到最大,且在符合通膨目標的條件下能夠繼續維持;第二,通膨已達平均2%目標; 第三,Fed深信通膨在未來一段期間內將會超標;三項條件必須全部滿足,才能將聯邦基金利率從「近零」水準調高。新架構一方面將升息的門檻大為提高,同時也對外明示長期貨幣政策的基本立場是偏向「鴿派」,面對通膨升高時Fed將會延後因應。

然而Fed這套架構所依據的,是已過去的總體經濟環境,亦即總需求長期不足,通膨一直未能達標,因此需要長期的寬鬆政策來支持經濟成長。這套政策思路固然有其道理,但執行的時機卻明顯不當。去年疫情爆發一段時間之後,現實情況已經從總需求劇減,轉變成總供給短缺,直到現在仍未明顯改變,因此偏向「鴿派」的貨幣政策並不能使總供給增加,促進就業的效果也有限,只能激勵需求復甦。驗證今年的實際情況,便是就業回升緩慢,通膨居高不下。Fed在疫情仍糾結,不確定性超高之際,冒然進行如此重大結構性改變,不排除政治上的考量。但如今通膨升高,Fed卻被自己的政策框架所綁架,想回頭都難。

鮑爾與「主席派」決策官員無論是本身的執念,還是為了討好拜登政府及金融市場,都因通膨居高不下,而使Fed的信譽備受質疑,工資水準及通膨預期開始上升;一旦演變成自我實現式的通膨旋渦,再想壓制就必須下重手,從而對經濟及民眾造成重大傷害。如今購買資產計畫終於開始「退場」,而鮑爾本人是否也將「退場」,也成為接下來各界所關注的焦點。  

通膨 Fed 疫情

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