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聯合報社論/超低油價啟示錄

疫情衝擊下,國際油價恐難反彈。(路透)
疫情衝擊下,國際油價恐難反彈。(路透)

原油向來是投機客的最愛,十幾年前油價還曾被炒到一桶一四七美元的高峰,現在因疫情肆虐,各國封城令下,經濟活動停擺,原油需求大幅下滑,四月廿一日美國西德州中級原油(WTI)五月期貨油價盤中竟跌至負四十美元,這意味除非付一桶四十美元補貼買主運輸儲存所花的錢,否則根本沒有人要五月到期的原油。

經過一個多星期的反彈波動,各國也陸續準備解封,情況仍不樂觀。據高盛集團表示,全球石油市場最短三周之內就面臨儲油能力的極限,全球產量需停產近二成。

但要減少供應並不容易,首先是國際競爭不允許。去年油價還可以維持在六十美元,但最大的兩個石油出口國各懷鬼胎:沙烏地阿拉伯主導的石油輸出國家組織希望俄羅斯共同減產,維持油價;但俄羅斯希望以增產來壓低價格,把美國頁岩油產業逐出市場,一般認為油價低於四十美元,頁岩油開採就不敷成本。

兩國互不相讓,競相增產,美國分別協調,俄羅斯最後賣川普面子,也是認為油價已低到足以讓部分頁岩油公司破產,於是協議五、六月每天減產九七○萬桶,占全球產量近一成。想不到市場氣氛悲觀,等不到五月,期貨價格就先垮了。

其次,開鑿油井有沉沒成本,很難像水龍頭要開就開,要關就關;如果要減產,需等這處油井已無油可採,才自動廢棄。問題是之前油價仍在五十元以上時,大家一窩蜂投資,現在無法一下收起來。

川普在期貨油價跌破零元時,宣布將購買七千五百萬桶做為戰略儲備,但全球每天產量超過消費一千五百萬桶,川普的增購僅是杯水車薪;而且這麼大的量無處可去,所有已知儲存處所都已裝滿,煉油廠、儲油中心即將滿載,海上運油的油輪也拿來裝油,連可裝七億桶的美國戰略儲油庫都快滿了。

對一般民眾來說,油價大跌反映的幾個現象是值得留意的。其一是代表經濟大萎縮現象:按理說,油價跌對航空業、運輸業有好處,但這無法鼓勵更多的消費,因為疫情肆虐,大家不能旅行,甚至因為禁足令,連路上車輛都大幅減少,需求降低,根本抵銷了油價帶來成本降低的好處。

這也顯示經濟前景堪慮,通貨緊縮疑慮上升,即使未來解禁,大家也擔心疫情再起,不敢消費,使得廠商更不願生產,進而造成企業資遣員工、放無薪假,形成惡性循環。換句話說,經濟解封之後,面對的不是V型反彈,而是U型,甚至可能是遙遙無期的L型。

國際貨幣基金預測今年全球經濟總量將萎縮三%,這是一九三○年代大蕭條以來最嚴重的衰退,二○○九年金融危機才不過萎縮零點七%,油價劇跌的警訊不可不注意。

其二是美國退縮到孤立主義:一九七○年代兩次石油危機時,美國還是全球霸主,考慮的是全球油價的穩定與原油來源的安全。現在美國靠著頁岩油技術,五年間產油量翻倍,去年更躍居世界第一產油國,原油可以自給自足,美國既可減少對外依賴,相對的也對國際事務缺乏興趣,這對全世界都是危險的。

雖然川普介入油價之爭,也宣布增購戰略儲備,但他不僅是為了救油價、救能源公司,更重要的是挽救華爾街股市,以及自己的連任選情。

其三是這對全球環保只是暫時性的好消息:現在少用石化燃料,全球汙染減少,但油價低迷是果,真正的因是疫情,讓大家不能出門消費,經濟活動才冷卻下來,間接造成原油消耗減少,油價撐不起來。

但在低油價時代,永續能源的發展也會緩慢下來。疫情只是人類給地球一個暫停喘息,生態雖局部恢復,暖化雖暫時減緩,但不會永久停留在這個時刻的。

全球疫情下超低油價反映的幾個現象,應能給我們一些啟示:紓困振興不能慢、美國保護不足恃、永續能源不可緩。

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