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你吃的蛤蜊也許已經好幾百歲了

圖/小黑孩
圖/小黑孩

【好多魚/摘自微信公眾號「物種日曆」】

2006年,一些英國科學家在冰島海域開展研究性巡航。當這艘船放下的大網從海底划過,棲息在海床上的生物也隨即被帶離。其中就包括一只已知壽命最長的軟體動物─北極圓蛤「明」。

蛤蜊也有「年輪」

這只蛤蜊看起來很普通,8.7釐米長,和其他大蛤蜊似乎沒什麼不同。但細數過它殼上的生長輪後,所有人都吃了一驚。

像樹木一樣,蛤蜊殼上也有一圈圈的「年輪」,每生長一年,年輪就多一圈。為了弄清楚「明」的年齡,科學家決定打開它,用顯微鏡來觀察它韌帶上的生長輪。得到的答案是,它405歲。由於推測出它出生的時間正處於中國的明朝,科學家便賦予它「明」這樣一個浪漫的名字。

幾百個年輪擠在一個不大的殼上,這就導致一些生長輪的位置貼得過近,或被壓得太扁,容易造成觀測上的誤差。2013年,科學家決定再次評估「明」的年齡,這次他們使用了碳-14年代測定法等更為先進精細的測量方法。結果,新的計數上升到了507歲,比之前大了一個多世紀。

蛤蜊的「長壽祕訣」

比「明」更老的蛤蜊很可能仍然潛伏在海洋深處的某個地方。年齡超過100歲的北極圓蛤並不罕見,在愛爾蘭海、北海等海域都發現了百歲以上的蛤蜊。北大西洋的海洋蛤蜊一直是蛤蜊濃湯中常見的食材,也許世界上已有不少人在不知不覺中吃掉了這些數百歲的老蛤蜊。

為何北極圓蛤能夠如此長壽?有人認為,因為它們的耗氧量非常低、新陳代謝非常緩慢,所以它們擁有「凍齡」的超能力;還有人提出,北極圓蛤極高的蛋白質穩定性、細胞更新率的特異性也可能是它們長壽的祕訣。

海洋環境的「記錄簿」

北極圓蛤很容易就能長到100歲,而它們的生長輪就像一張微型唱片,隨著時間的推移,整合著水溫、食物等資訊,因此,可用於推演它們生長過程中的氣候與環境變化。例如,通過檢測年輪中的各種氧同位素,科學家就可以確定貝殼形成時的海水溫度。因此,一只蛤蜊就是一本海洋環境的「記錄簿」。

自工業革命以來,大氣環境的變化正在推動海水溫度和洋流的變化,這些重要發現將幫助我們更好地瞭解氣候變化帶來的後續影響。有許多方法可以繪製陸地氣候的變化表,但在海洋裡,我們能獲得的資料十分有限。北極圓蛤由於自帶長壽屬性,可以有效幫助我們填補這一空白,給我們提供非常準確的海洋氣候變化資料。

儘管「明」的生命因一場科學研究戛然而止,但它的出現給了全世界一個提醒─海洋中還隱藏著許多人類尚未發現的奧祕。

【更多精采文章請見《讀者雜誌》2022年2月號】

圖/讀者雜誌
圖/讀者雜誌

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