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圖說:啄木鳥的喙又硬又尖銳,可以鑿開樹皮(照片/美國國家地理會社提供)
圖說:啄木鳥的喙又硬又尖銳,可以鑿開樹皮(照片/美國國家地理會社提供)

【文/Liz Langley;呂玉嬋編譯、美國國家地理會社(National Geographic Society)】

亞洲象的腳印,是青蛙的產房

在野外,沒有一樣東西會浪費─連一個腳印也不會。

一篇二○一九年於《哺乳動物》期刊發表的研究指出,在緬甸的旱季,亞洲象的腳印就是青蛙的產房、蝌蚪的育兒間。

專家指出,「大象腳印池」除了可以做為繁殖地以外,也是成蛙的避難所,串連起分散的青蛙棲息地,有益於維持種群的基因多樣性。

為青蛙提供水池,不是大象改造生態系統唯一方法。牠們拔起樹根,吃掉樹頂,將森林變成草原,又或者散播巨樹的種子,進而幫助減少大氣中的二氧化碳。研究顯示,在大象間接改變生態系統的地區,物種多樣性更為豐富。

除了大象以外,還有其他動物也在無意間替鄰居提供了家園。比方說,勤勞的啄木鳥在樹上,甚至電線杆上,敲出一個個的巢洞,替許多無法自行築巢的鳥類和哺乳動物提供了庇護所。美國國家森林局二○○二年的一項研究即發現,在美國太平洋西北部地區,至少有二十種物種住進啄木鳥所造的樹洞巢,包括大棕蝠、環尾貓和北方鼯鼠。

由於啄木鳥為許多物種打造遮風避雨的地方,因此被認為是所在群落的關鍵物種(Keystone Species),換言之,啄木鳥雖然數量不多,但對其棲息地有著巨大的影響。

地鼠陸龜也是一種關鍵物種,牠們住在深廣的洞穴(深達七公尺、寬達十六公尺),與多達三百六十多種物種共享洞穴,包括犰狳、侏儒貓頭鷹、狐狸、青蛙和蛇。當地面條件惡劣時,地鼠陸龜的洞穴可保持穩定的溫度和濕度。

有些白蟻會建造白蟻丘,結構宏偉,彷彿是一座昆蟲的摩天大樓。白蟻通常願意與其他物種共享牠們的居所,尤其是爬行類,包括蛇、石龍子和壁虎,體形嬌小的侏儒袋鼬或金袋狸(皆為有袋類),也有可能搬進蟻丘。白蟻丘亦是爬行動物產卵之後的良好孵化地。

不過,好心的白蟻未必會得到好報,因為這些物種都是食蟲動物,樂於以為牠們提供庇護的生物為食。

(照片/講義雜誌提供)
(照片/講義雜誌提供)

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