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搶救巧克力大作戰

2018-05-07 09:13講義雜誌

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【文/Myles Karp;節譯/呂玉嬋】

哥斯大黎加國際可可樹苗圃園所蒐集的品種,高達一千兩百多種之多。有的品種的豆莢像蠍子尾巴,有的長得圓圓滾滾,有的是橢圓形,表皮粗糙,好像蜥蜴皮一樣。

這些顏色不一的豆莢裏的豆子,可以做出許多人最鍾愛的點心:巧克力。

不管是可可樹還是其他農作物,我們往往選擇少數品種大量種植,但由於品種基因特徵相似,缺陷相仿,作物更容易遭受病害與環境衝擊的威脅。

可可樹苗圃園負責人飛利浦莫拉指出,從一九四○年代起,全世界的可可農大多只栽植少數品種,這些可可樹的基因歧異度不大,所以容易遭受到同一種疾病侵害,而且疾病傳播的速度非常快。

一九八○年代前,可可樹是哥斯大黎加經濟的火車頭,但到了一九七○年代末期,可可樹由於某種白色真菌的侵襲而乾枯萎縮。這種叫「黑斑病」的真菌火速傳播到全國,到了一九八三年,哥斯大黎加可可豆出口量已經下降了百分之九十六,該國可可產業從此一蹶不振,經濟承受嚴重打擊。

那是數十年前的事,但黑斑病迄今仍舊繼續悄悄蔓延。

飛利浦莫拉說,可可產業無時無刻不面臨著危機,隨著愈來愈多的旅行,愈來愈多的貿易交流,病害傳播也有了更多新途徑,黑斑病說不定就因為一班客機的起降而擴散開來。

牙買加近年爆發過黑斑病,飛利浦莫拉推測,大麻毒梟經常偷偷往來哥斯大黎加與牙買加,可能有人在返途時無意間帶了感染的可可豆筴上船當零嘴。

牙買加的疫情證實黑斑病病菌已經散播到拉丁美洲以外,也顯示病菌能在漫長的旅程中存活下來,這麼一來,其他可可產區,比如西非,可能早晚也要面對同樣的危機。

除了黑斑病以外,可可樹也容易受到簇葉病、黑莢病和可可腫枝病毒的侵害,近年的氣候變遷也讓熱帶植物病變更嚴重。

由於種植不易,許多農夫不願種植可可,導致產量低下,利潤益加微薄。近年可可農的平均年齡持續提昇,他們的下一代寧可放棄家業,另謀出路。

不過巧克力市場規模卻逐漸擴增。過去歐美是巧克力的主要市場,但這幾年中、印市場展露出無窮的潛力,預料巧克力不久將會供不應求。屆時,國際可可樹苗圃園的新品種就可派上用場了。

一九八○年代初,飛利浦莫拉開始尋找免疫力強又多產的可可樹種,投入心力培育新變種。雜交研究過程耗時又費力,直到二○○六年,飛利浦莫拉才發表第一批新變種。

他所培育出的六種新品種,平均產量比目前常見品種高出三倍,如果環境符合理想條件,產量最高的樹種可以產出六倍的可可豆。更令人振奮的是,其中一種品種感染黑斑病的機率降低到百分之五(對照組的感染機率是百分之七十五)。

飛利浦莫拉說,他們的終極目標不只有提高可可產量,還要設法改善可可農的基本生活條件。多數可可農都很貧窮,因為可可本來就不是產量高的作物,如果能夠提高可可產能,年輕一代也許更有意願繼承家業。

雜交而得的新品種對黑斑病抵抗力較強 (照片/紐約時報提供)
雜交而得的新品種對黑斑病抵抗力較強 (照片/紐約時報提供)
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不過如果加工出來的巧克力滋味普通,那麼產量再高的可可樹也沒什麼價值可言,畢竟享用巧克力就是為了滿足味蕾。因此,飛利浦莫拉的培育計畫除了設法提高產能,也不忘記追求美味,如果某一新品種無法讓專家的味蕾驚豔,即使產量再高,他也不會再繼續培植改良。

目前已有廠商使用飛利浦莫拉的可可變種製作巧克力,市場反應不差。但飛利浦莫拉的可可品種仍面臨多種難題:它們無法自花授粉,有些豆子偏小,尚未在亞、非兩洲試種,也無法抵抗所有的可可病害。

因此,飛利浦莫拉的可可培育之路仍然迢遙。

講義雜誌

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