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復賽後陪練球隊? 太陽打出攪局行情

太陽隊復賽前的戰績還在國王隊之後,於縮短球季的賽程安排上屬於雞肋型球隊,但想不到復賽之後接連打敗巫師、獨行俠和快艇,攪亂西區季後賽競爭一池春水。 美聯社
太陽隊復賽前的戰績還在國王隊之後,於縮短球季的賽程安排上屬於雞肋型球隊,但想不到復賽之後接連打敗巫師、獨行俠和快艇,攪亂西區季後賽競爭一池春水。 美聯社

原本被視為陪練球隊的太陽,在爆冷擊敗西區第二的快艇之後,已經拿下三連勝,戰績及行情瞬間飆昇,如果能夠維持住這樣的熱度,他們的攪局能力將能為復賽的NBA帶來更多話題及注目度。

在復賽之前,關於太陽是否要被納入賽程裡的問題就已經吵過了很多次。那時他們26勝39敗排在西區第13,距離當時第8名的灰熊(32-33)還有6場勝差。而在他們前面的球隊依序是第9的拓荒者(29-37),並列第10的鵜鶘及國王(28-36),和第12的馬刺(27-36)。戰績最不起眼的太陽處在一個「丟掉不好意思,留著沒有意思」的尷尬情況,最終聯盟決定在16支分區前八的球隊之外,多取了6支球隊入列,其中西區就取了5隊,才讓太陽搶搭上了末班車。

許多人不解聯盟為何不直接進行季後賽,反而弄出了一個八場種子賽(seeding games),以及視戰績狀況才會舉行的第八種子爭奪賽(play-in tournament)。畢竟這八場種子賽對於排名前段班的球隊來說,除了熱身磨合之外的意義並不大,季後賽全在一地閉門舉行,各隊根本不需要爭奪所謂的主場優勢,種子賽最多只是練兵及推演可能遭遇的對手而已。

也就是說,在種子賽階段最具張力的比賽,反而是看其他這6支球隊為了爭取季後賽資格,將會如何演出下剋上的黑馬傳奇。然而太陽一開始並不被看好能有什麼作為,因為停賽之前他們才剛結束四連敗,那時他們十戰六敗,狀況不佳。復賽前就拿來和巫師相提並論,兩隊被許多人視為難兄難弟,準備一起在奧蘭多陪其他公子練球。

復賽之後,巫師的表現也真的是完全實現了眾人的期待。相對於西區取了5隊,戰績落差太大的東區只再取了一隊巫師(24-40)參戰。原本巫師本季想要晉級季後賽就已幾乎無望,復賽又少了主將比爾(Bradley Beal)之後更加沒門。果然目前三連敗,和第八名的籃網差了7.5場,想要靠打第8種子爭奪戰來晉級已是難上加難,怎麼看都只能是支陪練球隊。

太陽和巫師在種子賽的安排上原本是要「陪公子練球」,巫師一開始就真的很「盡責」地完成3連敗。 美聯社
太陽和巫師在種子賽的安排上原本是要「陪公子練球」,巫師一開始就真的很「盡責」地完成3連敗。 美聯社

反觀太陽第一場比賽先打下巫師之後,就不再和這個原是天涯淪落人一起攪和,接下來連續兩戰以兩分之差力克獨行俠及快艇。這三連勝的成績,在西區六支要搶季後賽資格的球隊中表現最為亮眼,只有剛以一球之差結束二連勝的馬刺可以相比,太陽也因此往上爬升到第12名。

太陽能夠連續打出三場好球,陣中主將布克(Devin Booker)是關鍵中的關鍵。這三戰他平均拿下30.6分,單場得分都是全隊最高,而且一場比一場高,更在第三戰拿下35分,並且演出壓哨絕殺。雖然太陽的整體防守表現還是在水準之下,但他們靠著布克主導的外線進攻及英雄球,硬是打下了獨行俠和快艇。

接下來的五場比賽,太陽的對手全是已拿下40勝以上的種子球隊(溜馬、熱火、雷霆、七六人及獨行俠),聽起來似乎前途堪慮,其實不然。換一個角度想,太陽反而有可能從中撿到便宜,因為他們的對手全都沒有非打贏不可的絕對動力。

太陽得分後衛布克在球季復賽後如猛虎出柙,近兩戰更是讓唐西奇不稀奇和雷納德你哪的。他在停賽期間只休息了前一個月就開始練習,而在奧蘭多開始集訓後,他除了少數時間跟隊友打電玩外,其餘就是在苦練。 美聯社
太陽得分後衛布克在球季復賽後如猛虎出柙,近兩戰更是讓唐西奇不稀奇和雷納德你哪的。他在停賽期間只休息了前一個月就開始練習,而在奧蘭多開始集訓後,他除了少數時間跟隊友打電玩外,其餘就是在苦練。 美聯社

畢竟種子賽對於這些已取得季後賽資格的球隊來說,不需要去爭奪不存在的季後賽主場優勢,所謂的戰術預想,也只是在避開第一輪的特定對手而已。所以太陽接下來的對手雖然都是強隊,但這些已經取得季後賽席次的球隊多半沒有一定要取勝的戰績壓力,而是以調整練兵為主。為了避免不必要的傷情,實際對戰時也不見得會出盡全力去打。

再進一步說,太陽完全不會和那五支西區的直接競爭對手碰頭,從灰熊、拓荒者、馬刺、鵜鶘到國王,太陽根本沒機會和這些球隊進行正面對決的割喉戰。雖然這讓他們沒有辦法靠自己的力量打敗這些對手來加速拉近勝差,想要晉級除了自己得要打得好之外,接下來的命運還是有大部份是握在別人手上。但太陽已經打出了攔路虎的氣勢,在力克快艇之後,讓他們更有信心面對其他前八名的球隊。

以戰績排名及賽制來說,太陽本季最大的機會就是以第9名之姿,搶進第8種子爭奪戰,也就是把戰績提升到只差第8種子4場勝差就能符合資格。目前他們和灰熊的勝差,從開賽前的6場追成只剩3場,聽來似乎很有可能。加上其他這5支球隊沒機會和太陽交手,可能得眼睜睜地看著太陽一路從後面超車。

準新人王莫蘭特(左)在復賽之後三分球手感有些跑掉,3場比賽出手19次只投進2球,加上隊友也還沒恢復停賽前的爆發力,復賽後3連敗讓他們季後賽之路出現危機。 美聯社
準新人王莫蘭特(左)在復賽之後三分球手感有些跑掉,3場比賽出手19次只投進2球,加上隊友也還沒恢復停賽前的爆發力,復賽後3連敗讓他們季後賽之路出現危機。 美聯社

不過,暫居第八名的灰熊復賽以來連吞三敗,目前就連三連敗墊底的國王都只和灰熊差3.5場,所以就是人人有機會。重點還是太陽最終能否取得足夠的勝場數,好讓他們搶上第9名的位置。由此看來,太陽能夠順利打進季後賽的難度還是很高。然而,若是他們能在這接下來的五場比賽中持續打出驚奇,對於提升復賽整體的比賽品質及精采度將大有幫助。最近聯盟受困於平權抗議所帶來的收視衰退,若太陽能以出奇的戰績增加更多場上的話題,吸引更多球迷回籠,將能為復賽後的NBA注入強心針。

至於對太陽來說,如果戰績行情持續走高,鳳凰城球迷久違的那股生氣,也將能重新被導入這支近年來被低壓罩頂的球隊,加上布克不斷成長,繼今年首度入選明星賽之後,也愈來愈具有挑戰年度第一隊的球星架勢。有了這位潛力巨星,太陽在今年12月開始的下一季,表現將是不可限量。

太陽 巫師 灰熊

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