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球隊刻意操弄新秀年資 打再好都上不了大聯盟

2018-09-07 07:00李秉昇

根據大聯盟官網七月底公布的最新季中百大新秀榜,名人堂球星葛雷諾(Vladimir Guerrero)的兒子小葛雷諾(Vladimir Guerrero JR.)以及打擊能力全面的多明尼加打者希曼尼茲(Eloy Jimenez),分別排在第一名和第三名,即便他倆尚未踏入最高殿堂的窄門,但如今皆已是美國職棒球迷耳熟能詳的超級未來之星。

藍鳥隊的小葛雷諾(右)和白襪隊的希曼尼茲(左)是目前小聯盟中最閃耀的未來之星! ...
藍鳥隊的小葛雷諾(右)和白襪隊的希曼尼茲(左)是目前小聯盟中最閃耀的未來之星! 2018 Bowman卡員卡
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去年最高層級只打到高階1A的小葛雷諾,今年也才不過19歲,卻已經用絕佳的表現衝上了小聯盟距離大聯盟最近的3A。本季他在小聯盟四個層級、95場出賽繳出打擊率.381/上壘率.437/長打率.636的驚人打擊三圍,附帶20轟和78打點,若單看他在3A出賽30場的內容,則是同樣令人驚豔的.336/.414/.564、六轟與16打點;現年21歲的希曼尼茲不遑多讓,本季在2A和3A出賽108場打出.337/.384/.577、22支全壘打、75打點的亮眼數據。這些成績都能顯示兩人已準備好面對最高層級的挑戰,也應該足以為兩人掙得一張上大聯盟小試身手的通行證。

小葛雷諾在春訓時就展現打擊實力,本季從1A衝到3A在小聯盟四個層級同樣表現優異,...
小葛雷諾在春訓時就展現打擊實力,本季從1A衝到3A在小聯盟四個層級同樣表現優異,但藍鳥還是不肯將他提早升上大聯盟。 2018 Bowman 球員卡
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事實上,早在球季前半段,無論從什麼角度觀察,都可以看出這兩名球員已經是重建中的藍鳥和白襪球團體系裡面(包含大聯盟球隊),天賦、實力、打擊技術都最頂尖的野手。擁有超過20年棒球寫作資歷的美國專欄作家席恩(Joe Sheehan)更斷言,小葛雷諾是當今世界上前30強的打者。如今來到接近大聯盟球季尾聲的九月第一週,小聯盟例行賽都已在美國時間九月三號結束了,小葛雷諾和希曼尼茲卻還是沒拿到那張他們值得且應得的最高殿堂通行證,這到底是為什麼?問題出在哪裡?

白襪新秀希曼尼茲在小聯盟也打出驚人成績,證明他早就有足夠的實力可以挑戰大聯盟。 ...
白襪新秀希曼尼茲在小聯盟也打出驚人成績,證明他早就有足夠的實力可以挑戰大聯盟。 2018 Bowman 球員卡
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答案是大聯盟針對球員服務年資的計算方式,有讓人鑽漏洞的瑕疵,才會造成球團刻意推遲成熟頂級新秀大聯盟初登場日的情況。這幾年我們其實已經見證過不少血淋淋的經典案例,比如2015年的小熊,等到開季後兩週的四月17日才叫上當時的大物布萊恩(Kris Bryant);還有今年的勇士,他們也是待球季進行到四月25日,才把業界公認的最強新秀阿庫納(Ronald Acuna Jr.)拔擢至最高層級。不管是布萊恩還是阿庫納,他們都早在上大聯盟的前一個球季就已證明其潛質不假,隔年春訓亦繳出頗具說服力的成績單,卻雙雙在例行賽點燃戰火前被送回小聯盟蹲兩到三個禮拜,直到四月底左右才被球團拉回大聯盟。

大聯盟自1946年創建首個球員退休金制度開始,就定下了計算球員服務年資的規則,當初絕大多數寫下的內容,仍沿用至今。聯盟規定,球員單一例行球季要在大聯盟的25人名單或傷兵名單裡待滿172天,才能獲得「完整一年」的年資。大聯盟賽季過去一般來說有183個工作天,今年起則改成187天,但無論是在前者還是後者的制度,球員都必須待滿172天以獲得完整一年的年資,如果未能待滿172天,則該年年資將併入隔年計算,等累積滿172天才算完成一年年資。然而,這個原本立意良善、被設立用來保障球員權益,讓那些已參與95%例行賽季、卻未能百分百待滿整個球季的球員,還是能獲得全年年資的規則,在多年後的今日,卻成了變相損害頂級年輕球員工作權、降低球迷獲得最高品質球賽效益的瑕疵條款。

大聯盟對球員年資的定義之所以重要,是因為年資能左右球員的合約權益、退休福利,當然也能影響從1970和1980年代經由勞資衝突和協調而引入的薪資仲裁資格,以及自由球員資格。勞方爭取到薪資仲裁權和自由球員權後,資方對於優質年輕球員的年資變得斤斤計較,因為這些選手的年資一旦滿三年*,他們的年薪就會受到薪資仲裁資格影響逐年上升,等到滿六年取得自由球員資格,球團就會失去對他們的控制權。

*註:服務年資落在第二年和第三年間的球員中,累積服務天數為同期球員的前22%者,即可獲得「超級二」(Super Two)資格。獲得超級二資格的球員,可破例在年資未滿「完整第三年」時,即搶先獲得薪資仲裁資格,後續也能較早獲得自由球員資格。

怎麼樣讓好的新人球員在「對」的時機登上大聯盟,起算他們的年資,以使他們被控制的年數還有效益能被極大化,為球隊創造更多有意義的貢獻,成為大聯盟管理階層的重要課題。尤其是近10年各球團愈來愈傾向仰賴便宜又好用的年輕選手,而漸漸不再迷信高薪自由球員後,藉由操弄菜鳥上大聯盟時機,獲得控制這些球員更長年限的現象,亦愈來愈顯著,受到廣泛的討論。

舉例來說,2015年的布萊恩,之所以在主宰小聯盟而且春訓打得嚇嚇叫之後,還是在例行賽開打前,被小熊送回小聯盟將近兩個禮拜,就是因為小熊只要在四月17日那天把布萊恩叫上大聯盟,就算布萊恩後來打滿整個球季、都不再回到小聯盟,他最多都只能得到171天的服務天數,跟達到滿足「完整一年」年資條件的172天門檻就差那麼一天。

小熊刻意等到2015年四月17日這天才把布萊恩叫上大聯盟,讓球隊未來至少可以多擁...
小熊刻意等到2015年四月17日這天才把布萊恩叫上大聯盟,讓球隊未來至少可以多擁有他一季的時間。 歐新社資料照片
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而小熊也算得很精明,果然就在該年四月17日那天叫上布萊恩,布萊恩也在大聯盟待完剩餘賽季,最終帳面上只得到171天的服務天數,故得等到2016年才能完成第一個「完整一年年資」;反觀小熊則是只犧牲了布萊恩兩週的時間,那年布萊恩還是為他們出賽了151場球賽,更幫助他們打進季後賽。此外,小熊未來將可多獲得布萊恩整整一年的控制權,反過來說,布萊恩要晚一年才能獲得自由球員資格,而這才是小熊如意算盤打的主要目標。今年阿庫納的情況幾乎跟2015年布萊恩的案例一樣,是用同一個模子打出來的,球團思考邏輯、操作方式都可一體適用。(布萊恩和同樣面臨類似窘境的費城人球員法蘭柯(Maikel Franco),都有針對球團刻意操弄他們年資的狀況,向聯盟提出申訴)

知曉了上述的規則瑕疵與過去的實際案例,就不難理解為什麼即便小葛雷諾和希曼尼茲明明已經毋需再於小聯盟證明什麼、且打擊能力跟潛在貢獻都超過大聯盟陣中的球員,藍鳥和白襪今年卻還是不為所動,沒有要把兩人升上大聯盟的意思。藍鳥和白襪今年都在重建年,從戰績競爭的角度來看,球季初期就確定與季後賽無緣的他們,剩下的比賽講白了沒有任何意義,實在沒有理由讓兩位大物新秀上來展開大聯盟年資的計算。而接下來最有可能的劇情發展,就是兩隊在明年球季開打的兩個星期後,等到剩餘賽季最多只能儲值171天服務天數的時刻一到(比照布萊恩、阿庫納),甚至再更晚一些,才讓小葛雷諾和希曼尼茲完成大聯盟處女秀。

有些人或許會覺得藍鳥和白襪是萬惡球團,仿效小熊與勇士這三年來為人詬病、受到外界諸多批評的操弄選手服務年限手法,而不學習像2013年的馬林魚、2010年的勇士和2009年的遊騎兵,在開幕戰就分別讓當時各農場的優質潛力股費南德茲(Jose Fernandez)、海沃德(Jason Heyward)、安德魯斯(Elvis Andrus)直接上大聯盟。但其實也不能把全部的責任推到操弄球員服務年限的球團上,因為這些球團只是照著遊戲規則作出最理想、對球團戰力和經濟考量最有利的選擇而已,真正出問題的還是在於規章制度。

馬林魚已故投手費南德茲在2013年球季開幕戰時就在球員名單之中,四月7日就上場先...
馬林魚已故投手費南德茲在2013年球季開幕戰時就在球員名單之中,四月7日就上場先發,馬林魚並未刻意讓他延緩上大聯盟,他也以首季就投進明星賽做為回報! 歐新社資料照片
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2013年的馬林魚、2010年的勇士和2009年的遊騎兵,他們固然因為讓大物新秀在其應得的時機點(開幕戰)就登上大聯盟,而獲得經紀人、球迷和外界事後的肯定,但他們沒有多等兩個禮拜再讓費南德茲、海沃德、安德魯斯上大聯盟的結果是,他們能控制這些球員的控制年限就少了一年,迫使他們必須提早面臨這些年輕球員自由球員資格的到來,因而作出交易或提前用複數年合約綁人的決策,整體而言對球團是不利的。反觀2015年的小熊、今年的勇士,還有明年很有可能操作小葛雷諾和希曼尼茲服務天數的藍鳥和白襪,他們等於只要犧牲這些新人球員大概10到15場的比賽,就能換到未來多出整整一年的控制權,相信任何徹底理性、有遠見的球隊經理人,都會毫不猶豫選擇這種做法。

站在藍鳥和白襪的經理人立場想,雖然讓農場裡已經準備好的球員、球團體系裡可以打出最好成績的選手上場比賽,呈現最佳球賽品質很重要,但他們更重要的首要工作目標還是想辦法讓球隊長久強盛,兼顧球團的最佳利益和未來發展。

不過話說回來,職業棒球終究是娛樂事業,不把品質最好、最能娛樂大眾的產品立刻擺上檯面,反而刻意將它們壓在後臺,這就像一場演唱會只有暖場嘉賓唱完整晚,主角歌手卻從頭到尾沒有上臺表演,是一件非常弔詭的事情。而這也在在凸顯出大聯盟在球員服務年限的規則設定上,並沒有隨著時代變遷、其他周邊規則的改變而做調整,導致最終不理想的後果。除此之外,這些優質的新人不能在已經準備好應付大聯盟層級的當下,立即到最高殿堂多累積一些大聯盟實戰經驗亦十分可惜,畢竟不是所有新秀都能像布萊恩那樣,一上大聯盟就大殺四方,很多潛質不凡的小聯盟選手還是需要一段適應期才能在最高殿堂發揮應有的實力。

面對如此的制度瑕疵和現有困境,不少美職專家和從業人員也提出一些可能的解決方案。像席恩就認為,球員的服務年資應該從他們轉職業起、進小聯盟的那一刻起就起算,並依據每個球員進入職業時不同的年紀,設立不同的自由球員資格門檻。簡單舉例:21歲以前轉職業的球員,要累積八年職業年資才能獲得自由球員資格,而21歲後才轉職業的球員,則只要累積六年職業年資就可投身自由市場。如此一來,球團就能不管目前狀態是否處於重建,毫無顧忌地讓看似實力已經達標的小聯盟球員直升大聯盟,一方面立即提供他們實戰經驗,另一方面讓急著看到最佳新秀的球迷一飽眼福。

另外,《Yahoo Sports》的棒球專欄作家派森(Jeff Passan)也引述一名大聯盟總管的建議,寫道或許可以引進類似職業冰球採行的制度:球員在滿27歲時或在聯盟待到第七年結束之後,就獲得自由球員資格。以年齡而非服務年資為基礎的制度,亦能遏止球團刻意不讓優質新人上大聯盟以控制其年資的歪風,但同時可能會有反效果,那就是球團可能會變得不願意簽年紀偏大、能控制年限較少、潛在價值較低的大學畢業球員。

無論如何,要化解本文詳述的菁英新秀年資問題,必須仰賴大聯盟官方與球員工會共同協商出一個可行的解決辦法,並在下一張勞資協議合約中(預計從2022年生效)施行。不過有鑒於大聯盟勞資關係從2015年起就逐漸惡化,加上上個休賽季冷清的自由市場激怒球員與勞資之間在諸多議題上的小摩擦不斷,聯盟與工會之間的互信崩解,相信在短時間內,兩造要坐下來研議出針對球員年資議題的改善方案,仍十分困難。接下來幾年,我們可能會再看到更多被服務年資問題卡住、暫時上不了大聯盟的布萊恩們、阿庫納們、小葛雷諾們和希曼尼茲們。

李秉昇

愛看運動,本身卻不怎麼動,一個狂熱美職的小球迷。夢想是親臨大聯盟的所有賽場。

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