閱讀數學/教女兒數學到改變世界

示意圖/ingimage
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跟大家分享兩個有趣的故事:19世紀末,一位單親媽媽帶著5個女兒來到倫敦,她好不容易租下了一間陰暗的小套房。在那裏,為了教女兒們數學,她就地取材,邊縫針線邊告訴女兒們

「你們看,從這邊出來,再從這邊進去,兩點就決定一條直線。」

「但如果繞了很多條直線,慢慢的,直線跟直線的邊緣,是不是就浮現出了一條曲線呢?」

20世紀中期,法國雷諾汽車的工程師貝茲申請了一則專利,說明可以如何用幾組點與直線來定義曲線,他把這項技術運用在汽車外型設計,打造了流線型的車身,替汽車工業帶來了巨大的變革。現在,「貝茲曲線」更是被廣泛應用在各種電腦繪圖、設計領域。

那位單親媽媽叫做瑪麗布爾,她後來出版了許多著作,成為知名的數學教育家。現在很多我們使用的數學教學活動或圖示,都是出自於她的發明。貝茲在瑪麗布爾過世40年後提出了貝茲曲線,兩者雖然不是完全相同,可基本概念非常相似,都是將原本難以捉摸的曲線,用點與直線來定義。

這不一定是直接相關,但有沒有一種可能,瑪莉布爾當年為了教女兒數學而發明的活動,卻間接影響了世界的發展,讓一百多年後的我們,能夠在電腦上輕易的畫出各式各樣的曲線。

瑪莉布爾周遭還有更多你可能聽過的人,早年離開她的先生是發明布林運算的布爾,她婚前的姓氏是「埃佛勒斯」,沒錯,就是聖母峰的名字,那是為了紀念他的叔叔。而瑪莉布爾育兒有成,女兒分別成了詩人、數學家、化學家、作家等。她們在各自的領域努力,後來建立了學術界知名的布爾家族。人稱「人工智慧之父」的傑佛瑞.辛頓,就是瑪麗布爾的曾曾孫。數學,其實不只是我們看到的數學知識,它背後有著更多有趣、讓人想一探究竟的故事。

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