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國際小學堂/新冠疫苗 有黑科技

莫德納新冠疫苗防護率近百分之九十五。(路透)
莫德納新冠疫苗防護率近百分之九十五。(路透)

美國莫德納公司十六日公布新冠肺炎疫苗初步實驗數據,顯示防護率近百分之九十五。美國輝瑞大藥廠十八日公布,和德國生技公司BioNTech合作研發的新冠疫苗後期試驗最終結果顯示,疫苗的預防效果達百分之九十五。法新社報導,兩種疫苗都用到「信使核糖核酸」(mRNA)技術,這種技術能把人體細胞轉變為疫苗製造廠。

官方從未許可用於疫苗

這種技術從未獲得官方許可用在疫苗上,不過新冠疫情可能讓它嶄露頭角。

疫苗的機制是訓練人體認出某些由致病病毒或細菌製造的蛋白質,也就是「抗原」,使免疫系統準備好應對病毒或細菌。

傳統疫苗,如麻疹和流感疫苗,達到這個目標的方法有二:不是給人體注射少量病毒,就是注射毒性較弱的病毒。

不過,美國賓州大學免疫學家魏斯曼說,「傳統疫苗要花很多時間研發和改善」。根據二○一三年研究,採用這種方式平均要花十年以上才能研發出疫苗。某款流感疫苗耗時八年,某一款B型肝炎疫苗甚至花了近十八年。

輝瑞比利時廠房的一排冷凍櫃存放著新冠疫苗。(路透)
輝瑞比利時廠房的一排冷凍櫃存放著新冠疫苗。(路透)

誘發細胞製造病毒抗體

而莫德納疫苗從基因排序到首名志願者完成施打,僅花六十三天。

新款疫苗則依靠mRNA。mRNA是由核酸構成的遺傳物質,與DNA成分相同,會在細胞中移動及給予最終指令,讓細胞知道應製造哪種蛋白來形成身體的細胞結構。

莫德納及輝瑞疫苗採用實驗室製造的mRNA,會教導人體製造新冠病毒的棘蛋白,從而誘發人體製造抗體,抗體會纏上真正的新冠病毒,阻止病毒造成傷害。

研發速度比傳統疫苗快

從基因密碼激發免疫力 製表/李京倫
從基因密碼激發免疫力 製表/李京倫
魏斯曼說,mRNA疫苗研發速度比傳統疫苗快,因為「唯一要弄清楚的只有抗原序列」,而發現並建構序列只需幾周;此外,mRNA疫苗比傳統疫苗安全,因為棘蛋白本身並不會造成接種者得病。

mRNA技術於一九九○年研發,但直到二○○五年左右,魏斯曼和現任德國生技公司BioNTech資深副總裁的卡特琳.卡里柯,才發現修改人造RNA的方法,成功防止人造RNA引起危險的發炎反應。這種發炎反應曾導致實驗室老鼠死亡。

莫德納疫苗在攝氏零下廿度環境可保存六個月,放在一般冰箱也能保存一個月,更容易配送儲存。相較之下,輝瑞疫苗必須存放在攝氏零下七十五度極低溫。

成本高、產量也難提高

不過,倫敦帝國學院未來疫苗製造中心研究員吉斯說,每劑莫德納疫苗含有的遺傳物質是輝瑞疫苗的三倍,使製造成本增加,而且產量較難提高。

莫德納和輝瑞疫苗還有一些問題待解答。這兩家公司都從七月廿七日展開臨床試驗,所以,到目前為止只觀察受試者幾個月而已。接種六個月之後,免疫系統的「記憶細胞」如果再次遇到新冠病毒,能否製造新抗體,目前不得而知。

此外,新款疫苗對於通常免疫力較弱的年長者保護力如何,尚無詳細資料。且新款疫苗也許能防止接種者本人感染,但不知能否防止接種者將病毒傳播給其他人。

但魏斯曼仍樂觀看待mRNA的潛力,他說,科學家正在用這種技術研發皰疹、流感和愛滋病疫苗。

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