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數感實驗室/挑戰19世紀的麻省理工學院(MIT) 入學考!

圖為麻省理工學院。 美聯社
圖為麻省理工學院。 美聯社

麻省理工學院MIT可說是許多理工人的最高殿堂,我當年念書時也曾經想像過,要是有一天能到MIT念書,該有多好啊。不過這可不是「今天晚上我想來點~」這樣想怎樣就怎樣的事,作為全世界最頂尖的大學,入學競爭之激烈可想一般。不過,如果搭上時光機穿梭到19世紀中期,或許機會就大多了!

1869年,愛迪生跟貝爾21歲。幾年前遠在大西洋的英國,剛有一位國王學院的教授發表了電磁場的理論,人們的生活即將進入科技時代。你走入位於波士頓的MIT入學考場,當年考四科,英文、代數、幾何、計算。代數考卷發下來,你深深吸了一口氣,準備與考題決鬥:

請將下列式子的括號移除,化簡式子

3a-[b+(2a-b)-(a-b)]

這題怎麼看起來簡單過頭,MIT入學考哎?莫非是有什麼一眼看不出來的陷阱嗎?你不太確定,決定先看別題。不如先看最後一題吧,通常越後面越難,先有個心理準備:

7x-5y=24, 4x-3y=11

求(x,y)

這不是標準的解二元聯立方程式題目嗎?你算出(x,y)=(17,19),把答案帶回去驗算確認無誤,這不可能有任何陷阱了吧。怎麼會簡單成這樣呢?!事實上真的就是這麼簡單。而且不只代數,計算科的第一題是算3又5/9與1又7/24這兩組帶分數的加減乘除;幾何的第二題是證明平行四邊形的對角線會分割出兩個全等三角形。這幾張考卷的題目難度大概都在國中程度。

原來,當時是MIT成立的第四年,第一次實施入學考試。在那之前,作為一間剛成立的學校,MIT也有現在台灣各校面對的招生壓力,必須要有學生就讀,才能有穩定的財務來源。但幾年後學校發現這樣不行,如果進來的學生程度太差,上課品質不好,學生也會因為適應不良衍生出種種問題,因此MIT推出了入學考試。不過考試的目的並非在「篩選」,而是「確保」學生至少有一定的數學程度,入學後能跟得上學校進度。日後MIT因為辦學優異,逐漸提升入學測驗難度和學費。1865年的學費是100美金,8年後就漲一倍變成200美金。想要成為MIT學生,也就越來越難了。

愛迪生 波士頓 數感實驗室

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