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國際小學堂/金星發現關鍵氣體 我們離外星生命更近了?

被稱作「地球雙胞胎」的金星,可能有生命存在?一個國際研究團隊上月發表最新研究指出,在金星大氣層發現磷化氫(phosphine)氣體,這是尋找生命蹤跡的指標之一,金星上或許有生命存在。美國太空總署(NASA)表示,這是人類尋找外星生命以來最重要的發展。

金星高空有磷化氫 怎麼來的?

這項刊載於「自然天文學」(Nature Astronomy)期刊的研究,由科學家透過在夏威夷和智利的天文望遠鏡,觀察距離金星表面約六十公里處的高空雲層,發現並確認磷化氫的存在。

磷化氫是一種無色、劇毒、有臭味的易燃氣體,在地球上通常因厭氧生物反應或工業製造而產生。

不過科學家也強調,發現磷化氫的存在,不能證明金星上必然有生命。

環境嚴峻 大氣壓力是地球90倍

金星的體積和質量雖然和地球相近,但環境遠比地球嚴峻。金星大氣層超過百分之九十六是二氧化碳,星球表面溫度高達攝氏四百廿度以上,大氣壓力更是地球的九十倍以上,能輕易壓扁一艘潛艇。

此外,金星被一層硫酸雲包覆,阻擋來自太空的可見光,硫酸雲同時破壞磷化氫。可是科學家發現,磷化氫一直存在於大氣中,這表示某種東西持續製造它,因此推論金星上可能有生命。

研究人員以模組運算嘗試解釋磷化氫的產生,推論它是否來自光照、閃電、火山或是從金星表面向上吹至大氣層中的礦物質,不過運算結果皆推翻這些假設。研究主要作者、英國卡地夫大學天文學家珍.格里夫斯(Jane Greaves)表示,單憑磷化氫的存在不足以證明金星上有生命。

她說:「我不認為我們可以這樣說,即使金星上富含磷化氫,它可能依然缺乏其他對生命重要的東西,像是其他元素,或是環境太熱太乾燥所致。」格里夫斯說,這是第一次在地球以外的星球發現磷化氫的存在。

若有生命 形式應與我們不同

研究人員認為,即使金星真的有生命存在,牠的生存形式可能與地球生命截然不同。比方說,金星的雲層酸性相當高,如果真的有生命存在,牠們是如何存活的?

近年世界各國都把尋找外星生命的嘗試聚焦於火星,目前已知火星含有支持碳基生物的所有必要成分。今年七月,阿拉伯聯合大公國、美國和中國陸續發射探測車上火星,繼續探索是否有生命存在。

有科學家認為,金星大氣層較高的部分溫度沒有那麼高,氣壓也較弱,或許有漂浮型的生命存在。人類希望證明生命並非地球獨有,我們在宇宙中並不孤單。

火星 太空

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