數感實驗室/全世界最迷人的數學家(下)

數感實驗室。圖片來源/StockSnap.io
數感實驗室。圖片來源/StockSnap.io

上週我們介紹了數學家約翰.康威(John Conway)。他於今年4月初過世,讓數學界惋惜不已。本周繼續介紹他的故事。

康威風趣愛玩的特質,讓他成為非常受歡迎的人物,英國衛報曾說康威是「全世界最迷人的數學家」。他樂於向大眾說故事,並且能將複雜抽象的概念,用通俗易懂的方式傳達出來。據說他總是隨身攜帶繩子、硬幣、鉤子、骰子、卡牌還有各式各樣的遊戲和模型在身上,以便隨時拿出來向聽眾說明他的想法(當然,還有自我娛樂),學生們享受於他那「家常式」的教學。據說,在一次幾何學課程中,他甚至把蘿蔔和刀子帶到課堂,邊解說邊把蘿蔔切成二十面體,然後像小白兔一樣吃掉蘿蔔屑。

另一則趣事是,康威年紀大了後,據說為了防止老化,他常和學生比賽看誰能先算出「某年某月某日是星期幾」,為此他還發明了一套速算法(越寫發現越多能深入的故事……)。他的電腦登入機制,就是得隨機算10組日期。康威對數學的赤子之心在一生中未曾改變,他一直相信“純粹的好奇心是探索與周的最大動力”。

康威宛如一位魔術師,數學到他手裡總是變得那麼美妙、令人著迷,這位充滿魅力的數學家也把傳播數學當成使命,研究工作之餘,熱情地參與各種青少年營隊、科普講堂,和學生們玩成一片。當網路影片成為傳播媒介時,他也已七旬高齡,拍了好幾支youtube影片。〈Does John Conway hate his Game of Life?〉(好奇為什麼他會討厭自己的成名遊戲嗎?)有將近百萬的點閱率。Numberphile將康威的影片整理成一系列播放放清單,儘管沒有中文字幕,大家還是可以點進去看看,瞻仰這位數學大師的風采,從談吐中感受他那精準、又對數學充滿熱情的思路。

康威曾說過「數學總是在那裡等著我(Math is there for me.)」。如今他雖然離開了,但留下的影片、遊戲、著作,依然在那裡等著我們慢慢去挖掘,去享受數學。

老化 魔術師

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