數感實驗室/全世界最迷人的數學家 約翰.康威染疫病逝

數學家約翰.康威(John Conway)4月初因COVID-19去世,讓數學界惋惜不已。圖/取自維基百科
數學家約翰.康威(John Conway)4月初因COVID-19去世,讓數學界惋惜不已。圖/取自維基百科

新冠肺炎疫情奪走了許多寶貴的生命,任何一個人的離去都是無可抹滅的傷痛。今天我們要介紹的,則是4月初過世,讓數學界惋惜不已的數學家約翰.康威(John Conway)。

◎你能想像什麼是「24維度」嗎?

二維是平面,三維是空間,從(x,y)變成(x,y,z)……現在,想像一下你得把26個字母用掉24個來表示24維度座標系統,然後開始運算。這就是康威的研究之一。據說,當他需要探索如此高維度的幾何結構時,他會坐在扶手椅上,想像自己有多出來的手和腳,在空中揮舞這些手和腳,憑著想像的方式嘗試探索空間。乍看之下有點像「做白日夢」,不過是康威常使用、享受的思考方式。

康威從小就對數學有濃厚的興趣,立志成為數學家。後來他進入劍橋大學就讀、任教,1981年獲選為英國皇家學會院士,之後來到美國,在普林斯頓大學教書。他的研究領域相當廣闊:幾何學、數論、群論、博弈論、紐結理論到抽象代數等眾多領域都有非常傑出的貢獻。

◎熱愛數學遊戲

康威顛覆了許多人對數學家的刻板印象,他風趣、熱情、幽默,非常喜歡玩遊戲、分析遊戲,甚至發明了不少遊戲,例如有些人聽過的「豆芽遊戲(Sprouts)」就是一款簡單卻很需要思考的遊戲。

這邊順道聊一下,康威的遊戲之所以那麼廣為人知,一方面是這些遊戲真的很好玩,另一方面則是因為他和知名數學科普作家馬丁·加德納(Martin Gardner)有著密切的往來。加德納在《美國科學人》撰寫了20多年的數學遊戲專欄,他的好友康威,就提供了他好幾次有趣的素材。加德納專欄最熱門的一篇文章,就是介紹康威的經典發明:生命遊戲。如果說加德納推動了美國上個世代的數學科普熱潮,那康威給與的專業數學諮詢、提供素材,也絕對是功不可沒。 (未完待續)

疫情 數感實驗室 新冠肺炎

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