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潔淨科技再起 自然方法淨化工業

2017-03-16 16:17紐時賞析

A Comeback for Clean Tech

A decade ago, a group of biologists, venture capitalists and computer whizzes gathered under the name “clean tech.” They hoped to overturn polluting industries with microorganisms cheerily excreting industrial chemicals through the miracle of reprogramming nature’s genetic code.

The idea lost billions of dollars. Genes may indeed be programmable code, akin to computer software, but it turned out nature was more complex than first believed.

十年前,一群生物學家,創投業者,電腦高手聚集在「潔淨科技」這塊招牌下,希望透過重新編寫大自然基因密碼的神奇方式,讓微生物快活的分泌工業用化學物質,從而顛覆會造成汙染的工業。

這個構想造成的虧損,數以十億美元計。基因或許確屬可以編寫的密碼,類似電腦軟體,然而事實卻證明大自然要比最初以為的複雜。

圖/Tim Gouw via StockSnap.io
圖/Tim Gouw via StockSnap.io
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Now, with less fanfare, a few clean tech companies are aiming for a comeback. And the big idea has not changed much: Create cheap, safe and natural materials for fuel, cosmetics and other goods, much the way yeast ferments sugars into alcohol.

This time around, they believe they have better tools for editing genetic codes, measuring results and automating how chemicals are produced at a large scale. They have also set their sights lower, for now targeting just a few chemicals, not remaking how the world powers cars.

而今,在比較不張揚的情況下,幾家潔淨科技公司企圖捲土重來。而大構想沒有太大改變:創造廉價、安全且天然的原料來製造燃料、化妝品和其他產品,頗似用酵母菌把糖發酵成酒精。

這一次,他們相信他們已擁有更好的工具來編寫基因密碼,測量結果,以及讓化學物質的大量生產自動化。他們目標也定得低了些,目前只鎖定幾種化學物質,而不是改造世界提供汽車動力的方式。

Most strikingly, the way they propose to create their bio-based “software” parallels recent changes in the way computer software is written. Instead of grand, complex projects, they are targeting little changes at a fast rate, and adjusting as clever analysis yields more information — a concept high-tech firms call agile programming.

“This is like agile programming, but for biology,” said Eric Steen, a co-founder of Lygos, a start-up here creating yeasts that make malonic acid, an ingredient in fragrances commonly derived from cyanide. “Evolution is the most powerful algorithm ever, but you have to figure out how to stack it in your favor.”

In computer-based agile programming, small teams reinforce positive signals about the way their code is working online. The Lygos version of this is to rapidly measure the performance of a novel yeast strain, and quickly build on those results with gene-editing tools that are 100 times faster than when Dr. Steen was in graduate school 15 years ago.

最引人注目的是,他們提議用來創造他們生物「軟體」的方式,與最近電腦程式編寫方法改變的方向一致。不再是龐大、複雜的計畫,他們鎖定快速的微小改變,並在精巧的分析產生更多資訊後加以調整,高科技公司把這種觀念稱為敏捷編程。

新創公司Lygos共同創辦人艾瑞克.史汀說:「這就像是敏捷編程,但用於生物學。進化是迄今最強大的演算法,但你必須想出如何以對你有利的方式堆疊。」這家公司創造用於製造丙二酸的酵母,丙二酸是芳香劑的一種成分,一般從氰化物取得。

在電腦的敏捷編程方面,小團隊強化他們的程式在網路上運作的正面訊號。就Lygos而言是快速測量一種新酵母菌株的效能,且用速度比史汀15年前讀研究所時快100倍的基因編碼工具,快速拓展既有成果。

文/Quentin Hardy  譯/田思怡

英語國際觀

紐時賞析

精選紐約時報精彩報導譯為中文並刊出原文,配合賞析導讀,讓讀者除了學英語也能深入了解全球文化。

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