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活下去就贏了 研究:當今蛇類物種將近 4,000 種是因恐龍滅絕

(首圖來源:pixabay)
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【文‧Emma stein】

6,600 萬年前,一場毀滅性小行星撞擊事件引發後續地震、海嘯和無窮野火,導致當時稱霸地表的恐龍近乎滅絕,但某些哺乳動物、鳥類、青蛙、魚類等設法生存下來。蛇也是少數從小行星撞擊倖存下來並進化的物種,且還從極少數品種演化成如今近 4,000 個物種。

恐龍在白堊紀(Cretaceous)時期占據陸地所有階層生態位,晚期更是恐龍物種數量巔峰,直到 6,600 萬年前,地球因小行星撞擊經歷白堊紀─古近紀滅絕事件,當時地球估計有 76% 動物與植物都消失了,但哺乳動物、鳥類、青蛙、魚類等倖存,並成為新生代的優勢動物。

現代蛇類物種將近 4,000 種,但利用化石分析現代蛇的遺傳差異重建進化過程,英國巴斯大學領導的團隊發現,所有現代蛇類都可追溯到 6,600 萬年前小行星撞擊倖存的少數物種。

推測蛇類當初活下來的原因,研究人員認為可能是蛇可躲在地下且長時間不進食,因此競爭對手恐龍滅絕後,蛇便進入新生態位與棲息地,開始分化出毒蛇、眼鏡蛇、束帶蛇、蟒蛇、蚺等新物種。

研究人員表示,蛇類其實非常了不起,因為牠們不僅在食物鏈崩潰環境存活,還在幾百萬年內迅速進化以最大程度利用新棲息地,甚至可說沒有小行星撞擊事件,蛇類可能不會有如今這麼多樣化的物種。

破壞即新生,如今蛇類對維持生態系統的穩定也至關重要,但隨著和人類活動的衝突與日俱增,許多物種又面臨滅絕威脅。新論文發表在《自然通訊》(Nature Communications)期刊。

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