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對馬斯克來說 未來的鎳可能比黃金更有價值

▲ 鎳是電動車電池中最主要的成分。(首圖來源:Alchemist-hp (talk) (www.pse-mendelejew.de) / FAL)
▲ 鎳是電動車電池中最主要的成分。(首圖來源:Alchemist-hp (talk) (www.pse-mendelejew.de) / FAL)

【文‧Chen Kobe】

特斯拉在今年成為全球最值錢的汽車公司,對其執行長馬斯克來說,黃金跟鑽石都比不上「鎳」這種金屬重要,因為它是電池中最重要的組成元素,同時也越來越難取得。

特斯拉的核心是電動車,電動車的核心是鋰電池,那麼鋰電池的核心是什麼呢?根據馬斯克(Elon Musk)自己的解釋,在特斯拉使用的鋰電池中,鋰的占比其實只有 2%。「技術上來說,我們的電池應該被稱為鎳石墨電池,因為這是整顆電池中最主要的成分。」

而另一個重要的金屬元素「鈷」,可以說是當前電池成本中最主要的部分,曾被視為未來最珍貴的金屬之一,但也因為它太昂貴,各家廠商都已經研發出了無鈷電池,來降低電池成本。猜猜看,無鈷電池中,最主要的成分是什麼?答案是:89% 的鎳。

鎳的價格幾乎只有鈷的一半不到,如果能夠在維持相同效能條件下,將鈷替換成鎳,電動車的鋰電池成本將可以大幅降低。不過在無鈷電池正式導入前,鎳已經對特斯拉舉足輕重。

一輛 Tesla Model 3 的電池中,大約要使用 30 公斤重的鎳,對於一年要生產 30 萬輛車以上的特斯拉來說,至少是 9 千公噸的需求,並且這個數字還會持續增加。

鎳的價格在 2007 年達到歷史高點,隨後就一路崩跌,直到去年才終於止跌回升,不過 2020 又再次跌價。

馬斯克在上個月的投資人會議上才表示,「任何礦場只要能提供高校率而且環境友善的鎳礦,我已經準備好一筆『巨大合約』」。

從市場交易的角度來看,一個長期走低的商品,加上一個前所未有的需求者,剩下的問題就是供給面了,而鎳的生產有很大的問題。

目前的鎳礦開採過程,距離馬斯克說的「高效」與「環保」相去甚遠。主要產鎳國印尼,供應了市場上四分之一的鎳礦,不僅在開採過程需要大量使用煤炭,甚至還需要經過酸浸,來獲得電池廠要求的品質。而這些酸洗後的副產物則透過名為「深海尾礦處置」(deep-sea tailings placement,DSTP)的方式來處理,就是把這些廢棄物透過長長的輸送管,丟到一千公尺深的海底,來減少挖礦廢棄物處理的成本和麻煩。

就在 2019 年,巴布亞紐幾內亞的 Ramu 鎳礦區發生了管線外漏事件,造成不可逆的生態浩劫,外洩的泥漿讓整片海域變成紅色,當地政府要求民眾在 6 個星期內不可食用當地捕撈的漁獲,而肇事的中國冶金公司也被下令停業。

不僅是印尼,包括巴西、俄羅斯等主要鎳礦區,都有環保和安全問題;順帶一提,產鈷大國剛果人民共和國,則是有嚴重的童工問題。

圍繞著鎳礦的各種問題,導致鎳的產量下滑,改進生產方式和廢棄物處理方式的壓力也與日俱增,回到鎳這個商品來看,它處在價格低點、有着強大需求以及糟糕的供應,對某些人來說,這些條件聽起來像是一個不錯的投資機會。而對需求最為迫切的電動車龍頭特斯拉來說,未來的鎳,很可能就跟黃金一樣珍貴。

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