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教育時間長、晚成家立業 科學家:青春期應延長至24歲

2018-01-23 10:51科技新報

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【文‧Nana Ho】

過去人們普遍將青春期認定為 10-19 歲的期間,但隨著飲食、醫療及生活環境的改變,這種定義究竟有沒有雖著時代「更新」的必要?一些專家近日針對這項主題展開了廣泛的討論。

BBC 報導,隨著年輕人繼續接受教育的時間越來越長,結婚和成為父母的年齡也逐漸往後推遲,近期在《兒童與青少年健康》(Child & Adolescent Health)期刊上,澳洲墨爾本皇家兒童醫院(RCH)團隊便對於「成年」的定義提出了質疑。

但「青春期」的定義為什麼這麼重要?除了用來確保相關法律規範適當以外,從生物論據的角度來看,人體與青春期有關的賀爾蒙分泌也確實在近幾十年中出現改變。

一般來說,當大腦中的下視丘(hypothalamus)開始釋放刺激身體垂體和性線的荷爾蒙時,人們便將其認知為青春期的開始。過去這種情況通常發生在 14 歲左右,但隨著大部分已開發國家飲食、健康環境的改善,現在平均年齡已經下降到 10 歲左右,但相對的,許多人的智齒直到 25 歲才開始生長。

與此同時,在教育、醫療的發展之下,婚姻和育兒的年齡則往後拖延,根據英國國家統計局(ONS)的資料顯示,英格蘭和威爾斯女性第一次結婚的平均年齡分別為 32.5、30.6 歲,相較起 1973 年來有著將近 8 年的延後。

(首圖來源:Flickr/Pepe Pont CC BY 2.0)
(首圖來源:Flickr/Pepe Pont CC BY 2.0)
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皇家兒童醫院青少年健康中心主任 Susan Sawyer 指出,儘管許多成年人的法定特權從 18 歲開始,但真正進入成人角色和、負擔責任則往往是在更晚以後發生,而這些正可以從婚姻、育兒和經濟獨立的延後中看出。

Sawyer 認為,這些現象意味著青春期中的「半依賴」時間已經延長,而這種社會改變需要反應到政策上,像是將青少年支持服務延伸到 25 歲。

「年齡的定義總是十分多變,但人們對於青春期的定義卻太過嚴格,10-24 歲的區間將會更為適合現在青少年的發展情況。」

皇家兒科與兒童健康學院(RCPCH)院長 Russell Viner 也支持相同的看法,Viner 指出從目前來看,英國不論男女平均離家獨立生活都大約是在 25 歲左右,而英國一些服務機構也已經考慮這點做出改變,青春期的定義確實應該隨社會變遷做出調整。

當然也有人對此抱持著不同意見,肯特大學(University of Kent)育兒社會學家 Jan Macvarish 就認為,比起身體的生理成長,年長兒童與年輕人受到社會對他們期望的影響更為巨大,因此延伸青春期的定義是危險的。

「我們不應該冒著『使年輕人獨立慾望病態化』的風險進行,社會應該保持對下一代的最高期望。」

但 Viner 並不同意 Macvarish的批評,他認為延長青春期的定義,應該被看作是透過承認這些變遷,來賦予年輕人力量,「人們應該從承認年輕人的長處與發展潛力的立場出發,而並不是只關注在青春期的問題上。」

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