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磨刀霍霍向「尖牙」:Google被美國政府提起反壟斷訴訟

【蔣士棋╱北美智權報 編輯部】

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你我的生活中已經離不開臉書(Facebook)的社交、Google的搜尋、可能還有Apple的手機和亞馬遜(Amazon)的各式網路服務。以前我們可能只覺得它們很方便,卻沒想過它們已經是大到快要管不動的網路巨獸。到了2020年底,忍不住的美國行政與立法部門,終於決定出手了。

去(2020)年10月底,就在美國大選前,美國司法部連同11個州政府,正式向法院提起訴訟,控告網路巨擘谷歌(Google)違反了反托拉斯法。到了大選後的12月底,已經共有38個州加入聯邦政府主導的原告團隊。跟Google槓上,已經成為不分黨派的美國共識。

在正式宣布起訴時,時任美國司法部長的巴爾(William Bar)特別引述數十年前的微軟(Microsoft)一案,來解釋為何會起訴谷歌。「25年前,司法部起訴微軟,結果使得Google這樣的新創小公司有了生存空間,催生了網路經濟的新浪潮。很遺憾地,當Google也取得產業主導地位後,它們也開始採用相同的反競爭手段。」巴爾指出,如果繼續放任Google的行為,「我們將失去下一波創新,美國也將無法出現『下一個』Google。」

平台策略造就尖牙公司獨占地位

其實,去年幾乎同一時間,美國眾議院(House of Representatives)司法委員會,就已經對「尖牙(FAANG,泛指臉書、蘋果、亞馬遜、谷歌等大型科技業者)」公司明確表達了加強監管的立場。在歷經一年多調查、總篇幅超過四百頁的數位市場競爭調查報告(INVESTIGATION OF COMPETITION INDIGITALMARKETS)中,內容直指這些公司已經擁有了太多權力,構成了實質上的壟斷,必須施以更有效的監督與管理;這份報告甚至還警告,如果不採取行動,「美國的經濟與民主制度將岌岌可危(at stake)!」

雖然這些企業著重的事業領域都不相同,但共通點都是愈來愈往平台(platform)化的方向前進,也因此惹上了壟斷的疑慮。眾議院的調查報告指出,臉書、蘋果、亞馬遜、谷歌四家企業的共同問題,就是平台策略讓他們掌握了數位市場的關鍵通路,進而實質掌控了數位產業的走向。此外,由於平台策略為這些企業帶來的收益太過豐厚,使得尖牙公司們無不使出混身解數來維護自己的平台地位。

舉例來說,亞馬遜在網路零售業的龍頭地位,其實是靠著一連串的併購而來,而且併購對象除了網路零售的同業外,甚至也包括了其他的實體業態,使亞馬遜成為了許多小商家銷售的唯一通路。調查報告指出,在亞馬遜的電商平台上共有230萬個活躍賣家,其中有約莫85萬個賣家只通過亞馬遜進銷售。問題是,亞馬遜自己也會藉由「第三方夥伴」的銷售資料,來發展自己的商家業務,從而構成了非常嚴重的利益衝突──而且,這麼多賣家即使明知亞馬遜的做法,仍然毫無其他選擇。

圖1:美國前司法部長William Barr解釋決定起訴Google的原因 (資料來源:https://youtu.be/PK1tRCv7ZTM)
圖1:美國前司法部長William Barr解釋決定起訴Google的原因 (資料來源:https://youtu.be/PK1tRCv7ZTM)

曾經的創新典範,如今已成創新阻礙

類似的結果也發生在臉書、谷歌以及蘋果的調查中,使得這些曾經被當作創新典範的企業,反而成為阻礙創新的阻礙。「現在的情況,跟我們當年在石油業、鐵路業遇到的獨佔幾乎一模一樣,」眾議院的調查報告一方面肯定了這些公司對於社會和經濟的貢獻,但也明確指出,當國家的重要經濟基礎建設──尤其在數位經濟時代的資訊軟體基礎建設──被少數企業壟斷時,人民付出的成本其實相當巨大。「創業的機會被扼殺、人們的網路隱私權被剝奪、言論與媒體自由也被壓制……這一切都使消費者的權益受損,更弱化了我們的民主文化。」

不過,作為立法者,眾議院能夠提出的解方也相當有限。首先,這份調查報告認為,因應網路時代的企業壟斷行為,既有的反托拉斯法必須因應修正,才能使美國經濟保持開放;監管機構也必須更積極地執行法律,以防使獨佔的企業損及經濟利益。而在美國司法部的起訴書中,雖然羅列了許多Google的反競爭、壟斷行為,但最終也只是要求法官確認Google的壟斷行為,並對其進行結構改革,並要求Google不得再有任何反競爭行為。換句話說,就算行政與立法部門都同意尖牙企業造成的負面影響,但究竟該怎麼解決,仍然留了一大片模糊空間。

無論如何,美國瞄準尖牙企業的第一槍已經開出,這也注定會是2021年,美國乃至於全球科技業備受矚目的焦點話題。


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