解決人才荒 將是EPO最大挑戰

【蔣士棋╱北美智權報 編輯部】

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歐洲在世界專利版圖上的重要性,並沒有因為英國脫歐或者單一專利難產制度而下降,反而隨著內部市場統合以及司法判決而提升。但現在最大的問題是,就算歐洲專利局已經年年提升專利審查與舉發審理的效率,還是趕不上專利產業的需求。加速補足質量均佳的人才,是歐洲專利局的當務之急。

專利業界只要一談到歐洲,很難不聯想到命運多舛的歐盟單一專利(Unitary Patent)。確實,在英國明確聲明退出、還有德國立法進程緩慢的影響下,歐盟單一專利制度的實現愈來愈遙遙無期;但不可否認的是,歐洲仍然是全世界數一數二大的經濟體,經濟政策也穩定地朝向跨國統合的方向進行; 此外,歐洲專利法制的國際影響力也與日俱增,例如七月初德國聯邦最高法院公布了Sisvel與海爾(Haier)專利侵權訴訟的判決意見書,其中就對標準必要專利的FRAND原則提出了新見解與適用規定,很可能改變今後的專利授權談判實務。

這些因素都使得現行的歐洲專利,在近幾年備受申請人青睞,卻也造成了積案量高、舉發類案件暴增的副作用,更是歐洲專利局(EPO)亟欲解決的頭號問題。

根據EPO的統計,歐洲專利的申請和獲證量,在過去十年內都有明顯成長。以申請量來說,2015年之前,EPO每年受理的數量均不到16萬件,但之後每年都呈現4%~5%間上下的穩定成長率,到2019年時,專利申請量已經超過了18萬件(圖1)。

EPO專利獲證量,2015年起大幅增加

圖1:2010~2019年每年歐洲專利申請量與獲證量 (資料來源:http://www.epo.org)
圖1:2010~2019年每年歐洲專利申請量與獲證量 (資料來源:http://www.epo.org)

然而,獲證量的變化比申請量更大。從統計中可以明顯看出,在2010年到2015年間,EPO每年核准的專利數量都不到70萬件,與申請量之間有將近100萬件的差距。直到2015年之後,EPO的審查能量才跳躍性地提升,從2016開始連續三年,專利核准量都呈現10%以上的成長。只不過,到了2019年,EPO的專利申請量/獲證量之間還是有50萬件的差距,反映出EPO的審查能量仍然有待加強。

歷經數年的大量申請、大量獲證之後,歐洲專利現在也出現如同中國一般的大量舉發案件。根據歐洲專利局上訴委員會(Boards of Appeal)的統計,不論是單方複審(ex-parte)或者多方複審(inter-partes)的專利舉發案件,在近五年都有顯著地成長。例如2019年,兩種舉發案件合計的數量就達到了3292件,比起2018年成長了8.6%(圖2)。

圖2:2015~2019年每年歐洲專利局上訴委員會新收案量 (資料來源:http://www.epo.org)
圖2:2015~2019年每年歐洲專利局上訴委員會新收案量 (資料來源:http://www.epo.org)

EPO上訴委員會在多方複審案件遭遇審理能量瓶頸

然而,EPO上訴委員會也有能量不足的問題,不但連續五年的結案數量都趕不上新收案量,而且效率的瓶頸還發生在程序較繁複、更可能牽涉到民事侵權判決的多方複審案件上。從統計數據可以發現,在2015年至2019年間,EPO上訴委員會在多方複審案件上的結案量,跟新收案量之間一直有著明顯的差距,直到2019年才出現改善(圖2);也因此,造就了如今上訴委員會還有超過9000件的處理中積案,其中更有超過6成屬於多方複審類案件(圖3);平均結案所需時間,更一直維持在60個月以上。

圖3:2015~2019年每年歐洲專利局上訴委員會多方複審案新收案量與結案量變化 (資料來源:http://www.epo.org)
圖3:2015~2019年每年歐洲專利局上訴委員會多方複審案新收案量與結案量變化 (資料來源:http://www.epo.org)

圖4:2015~2019年每年歐洲專利局上訴委員會積壓案量 (資料來源:http://www.epo.org)
圖4:2015~2019年每年歐洲專利局上訴委員會積壓案量 (資料來源:http://www.epo.org)

若要提升作業能量,最能立竿見影的方式就是增加人力,但EPO的年報中卻顯示,專利審查官的數量已經連續第二年減少,使得提升審查效率的目標更難達到。可想而知,解決「人才荒」將會是EPO未來的首要工作,否則案件的審查、審理效率將無法實質提高,EPO官方只能冒著犧牲專利品質的風險來處理積案,只會更加打擊專利權人的信任度。


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