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用專利保護AI研發成果 現在正是時候!

2018-08-09 10:55北美智權報

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【蔣士棋╱北美智權報 編輯部】

AI技術正受到熱烈追捧,但當相關研發的成果幾乎都是軟體演算法時,該怎麼以專利來保護?其實,美國專利商標局(USPTO)對於軟體專利的策略已不再那麼保守,尤其在AI這種新科技上,更願意保持開放接納的態度。只要好好撰寫請求項內容,一樣可以用專利保護珍貴的AI技術。

「兩年半前,我們曾經幫一個銀行客戶處理軟體相關的專利,可是不管我們的同事怎麼跟USPTO的審查官解釋,對方就是不想准這個案子,」飛翰(Finnegan)外國法事務律師事務所合夥律師楊明道說,後來差不多談完了,這位同事問審查官,過去一年內,在這個領域裡總共准了幾件專利。「結果這個審查官居然跟我們同事說:一件都沒有!」

不過,這已經是兩年半前的事情。當時美國最高法院剛判完Alice v CLS Bank一案,對於美國專利法第101條的專利適格性(patent eligibility)做出相當嚴格的解釋,一時之間軟體專利都成了燙手山芋,USPTO幾乎核駁了每一件案子。不過兩年半後,這種情況出現反轉。「我們發現,現在USPTO對新技術都還蠻友善的,」楊明道說。

AI技術專利趨勢方興未艾

即使本質上仍不脫軟體專利,USPTO對於人工智慧、大數據等新技術基本上保持開放態度的原因很多。第一,當初嚴格檢視軟體專利,是因為專利權人大多為NPE(非專利實施實體),但在Alice案以及IPR程序運作完善後,NPE的活動已經受到節制;第二,因為這些技術都是這兩三年來才快速發展,審查官能夠運用的前案(prior art)並不多,獲證率也因此提高;第三,現在的AI專利,大多都結合了硬體設備以及實際應用領域,並不只是抽象概念(abstract idea),自然不會被輕易核駁。

從數據也看得出,人工智慧專利的規模一直穩定成長,尤其是2010年開始,年度申請量從原本的2000件上下開始爆發,幾乎每年都新增1000件左右。到了2016年,申請量也已經突破一萬件(圖1)。因此,真正的問題或許不是軟體到底可不可以成為專利,而是該怎麼撰寫軟體專利,才能確保其可專利性。

圖1:2000~2016年至今人工智慧相關美國專利申請量變化 (資料來源:Int...
圖1:2000~2016年至今人工智慧相關美國專利申請量變化 (資料來源:Intellectual property and artificial intelligence: what does the future hold?, iam magazine, March/April 2018)
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1. 請求項處理越細緻越好

楊明道表示,在專利審查上,美國的業界流傳著一個「謠言」:「審查官在決定請求項要不要核准時,會先拿一枝筆來量那些文字的長度;如果比一枝筆還長,拿到核准應該沒什麼問題,可是請求項如果比一根迴紋針還短,審查官就會開始找前案駁掉了。」

這看起來也許只是個業界趣聞,但在實務運作上仍然有參考價值。「先不說過怎麼拿到專利,如果獲證後你準備提告,對方被告後做的第一件事情,絕對是提一個IPR程序來無效你的專利,」他解釋,如果請求項的文字內容太短,代表涵蓋範圍大,對手很容易可以找出前案;「如果你的請求項寫得很細緻,對手必須找出五到六個前案才駁得掉,你的專利權就穩固多了。」

問題是,如何在增加請求項文字的同時,仍然保有原技術範圍?楊明道建議,可以添加原本就需要的功能,就不會產生太多限制,「例如你要寫一個CPU的專利,但CPU不只是一個晶片而已,它還需要電源、接口、協助運算的記憶體……等等,如果把這些都寫進去,因為都是CPU本來就需要的功能,對專利範圍不會有影響,但卻會增加對手日後無效的難度。」

圖2:飛翰(Finnegan)外國法事務律師事務所合夥律師楊明道 (攝影:蔣士棋...
圖2:飛翰(Finnegan)外國法事務律師事務所合夥律師楊明道 (攝影:蔣士棋)
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