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後Alice時代之商業方法專利適格性判斷

2018-03-22 15:55北美智權報

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【葉雲卿╱世新大學智慧財產研究所 副教授】

商業方法專利包含涉及所有與商業活動之專利,2014年美國最高法院在Alice Corp. v. CLS Bank Alice Corp. v. CLS Bank針對專利標的適格性之判斷,提出Alice/Mayo二階段測試標準,藉以適用所有涉及抽象概念之專利標的之適格性判斷,於是有關商業方法可專利性的判斷標準再度引發關注。以下將探討2017美國聯邦上訴巡迴法院二件商業方法專利適格性案件,以分析商業方法標的可專利性之問題。

何謂商業方法專利?

商業方法專利並無具體的定義,但一般來說係專利主張新的商業方法,因此所涉及的標的類別包括電子商務、保險、銀行與稅務遵循等領域。但目前商業方法專利之申請,主要涉及商業自動化方法和電子商務方法。大多數美國商業方法專利被歸類為第705類,該類別係「專門為企業的實踐,管理或管理設計或使用數據處理操作的設備和相應方法。」當然,商業方法也可能歸納為其他類別。過去與商業方法有關專利案例,涉及演算法、軟體等抽象概念之運用,因此其專利標的之適格性受到嚴重考驗。

由State Street案到Alice案

1998年美國聯邦上訴法院在State Street Bank & Trust v. Signature Financial Group,確定商業方法軟體專利的適格性,且拒絕將(Method of Doing Business)認定為司法例外不得專利之標的。State Street Bank案意見基本上確立80-90年代間USPTO不以軟體專利或是商業方法專利來決定是否為可專利之標的之立場。State Street因為涉及演算法,因此產生是否為適格的標的之爭議。法院認為,涉及演算法不必然為不適格之標的,當演算法是透過計算器(machine)運用一連串數學計算,將資料—可分金額,轉換為最後股價(share price),則是一種演算法的實際運用,因為這樣的方式將產生一種「有用(useful)、具體(concrete)、有體的(tangible)」的結果,因此這樣演算法之運用具有可專利性。此後20年,有關抽象概念可專利性的判斷標準並有太大轉變。

2014年美國最高法院在Alice Corp. v. CLS Bank針對專利標的適格性之判斷,提出Alice/Mayo二階段測試標準,適用所有涉及抽象概念之專利標的是否適格之判斷,於是有關商業方法可專利性判斷再度引發關注。

Alice案所涉及的專利,其請求項為指向減輕「清算風險」的電腦化計劃;即承諾財務交易所中之一方履行其義務的風險,且由電腦執行這個步驟,因此事實上就是一種由電腦執行的商業方法專利。最高法院在Alice案,針對軟體專利標的以Mayo案所建立之二階段分析進行檢驗,此二階段測試又稱為Alice/ Mayo測試,檢驗方式內涵如下:

  1. Alice/ Mayo測試第1階段分析,首先判斷請求項是否指向(direct to)不可專利性的抽象概念?如果有這種情況,必須進入第2步分析。
  2. Alice/ Mayo測試第2階段分析,須單獨考慮每個請求項的元件,以及額外的元件是否足以改變請求項性質而符合適格之專利標的。

最高法院首先確認Alice專利之技術,指出本案專利請求項之目的在透過使用電腦系統作為第三方中介來促成雙方之間的財務交換義務。其次在第一階段檢驗中,法院以專利方法請求項記載了中介清算的概念,為指向一種抽象概念。而專利系統請求項包括通信控制器、第一方設備、數據存儲設備和電腦,其系統請求項主張之硬體幾乎是每台電腦都包含的一般硬體。換言之,請求項所主張之系統,本質上與方法請求項沒有區別軍指向抽象概念。而後在第2步檢驗中,最高法院指出,該專利方法請求項記載了在一般電腦上實現之抽象概念,而系統請求項記載了一些被配置為實現相同想法之電腦組件,且是一般電腦功能就可以達成。因此,以請求項並無額外元件可以使請求項確認其有明顯大於基本的抽象思想本身,因此,法院認定該請求項並不具備專利適格性。

後Alice時代之商業方法專利之可專利性

此後美國聯邦巡迴上訴法院(CAFC)陸續審理與商業方法有關之專利,多被認定不適格,包括2017年Clarilogic, Inc., v. Formfree Holdings Corporation與Audatex North America, Inc., v. Mitchell International, Inc案。以下摘要說明CAFC如何判斷二案的商業方法軟體專利的適格性。


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