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2017年CAFC軟體專利適格案件摘要回顧

2018-01-11 15:49北美智權報

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【葉雲卿╱世新大學智慧財產研究所 副教授】

自2014年美國最高法院在Alice案件宣告軟體無效後,有關軟體專利的適格性持續在聯邦法院被挑戰,多數面臨被宣告無效之命運。DDR Holdings是Alice案判決後,是第一件被聯邦巡迴上訴法院(CAFC)宣告軟體專利有效的案件,此後2014-2017間僅有9件訴訟案件的專利維持。2017年一共審理27件與電腦執行有關技術,其中有三件案件的專利有效性被維持,顯示有關軟體專利適格性的判斷仍然嚴苛。本文將摘要其中二件被聯邦上訴法院作為前例的案件,供軟體相關產業實務人士參考。

二階段專利標的適格性判斷標準提出與建立

自2010年起,美國最高法院陸續在Bilski, Mayo, Myriad, 以及Alice案件中討論專利標的適格性,並建立專利標的審查的判斷流程,之後有越來越多的案件在聯邦法院以欠缺專利適格性的原因,被聯邦宣告專利無效。Bilski案的判決於2010年出爐,其專利涉及對沖基金風險控制之商業方法。在Bilski案,最高法院部分推翻聯邦上訴巡迴法院所建立判斷抽象概念是否專利適格性的基準,即所謂的「機械(machine)或轉換(transformation test)」測試標準。最高法院認為雖然機械轉換測試標準是一個有用的標準,但卻不是判斷專利適格性的唯一標準。然而,最高法院當時並未提到除了機械轉換測試標準外,專利標的適格性標準應該如何判斷。

2012年,在Mayo案,美國最高法院再度針對專利標的適格性之問題作出判決,並正式提出二階段專利標的適格性的判斷標準。Mayo案的專利,涉及一種找出用於治療人類自身免疫性疾病的最適藥物劑量的方法。Mayo案的發明人因為發現了血液中某一種代謝物濃度與施用藥物和可能施用劑量有一定關係,這種代謝物的產生將使藥物產生有害的副作用或無效。發明人因而以代謝物濃度的高低,以決定施藥劑量過高或過低,而取得方法專利。最高法院認為在二階段專利適格性判斷標準下,Mayo案的方法專利並不適格。此一專利判斷標準後來被美國專利商標局以流程圖呈現(如圖1)。

2013年Myriad案,最高法院雖然遵循二階段測試法判斷專利適格性,但主要在判斷自然界產物的專利適格性。2014年在Alice案,最高法院再度處理軟體專利有關商業方法案件,則再度確認遵循二階段測試法判斷軟體專利的適格性,且在適用二階段測試法來判斷Alice專利後,宣告Alice案專利無效。

軟體專利適格性要件判斷標準趨嚴

受到Bilski, Mayo, Myriad, 以及Alice案的影響,自2013年之後,有越來越多案件在聯邦法院挑戰專利的適格性,其主要與生物科技及電腦執行技術科技有關。電腦執行技術的專利主要以軟體例為主,且有很大一部分與商業方法相關。這些商業方法或軟體相關專利自2013年起,已有數十件案件以上軟體專利,經過聯邦法院以二階段測試法判斷後宣告專利無效。

圖1:美國軟體專利適格性的兩階段判斷標準 (資料來源:USPTO, 2014 I...
圖1:美國軟體專利適格性的兩階段判斷標準 (資料來源:USPTO, 2014 IEG)
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2014年以後軟體專利之命運

2014年最高法院在Alice Corp. v. CLS Bank International案,再次針對軟體專利標的,是否專利適格性進行審理,上述二階段分析,針對軟體專利案,其適用的方式可以簡化如下:

  1. 第一階段分析,首先判斷請求項是否指向(direct to)不可專利性的抽象概念?如果有這種情況,必須進入第二步分析。
  2. 第二階段分析,需單獨考慮每個請求項的元件,以及額外的元件是否足以改變請求項性質而符合專利適格性。

二階段檢驗架構,作為所謂判斷抽象概念是否專利適格之架構,對於判斷軟體專利適格性有決定性。但最高法院對此二階段檢驗並未進一步闡釋,因此也留下許多未解決問題。例如,何謂抽象概念?何為指向抽象概念之技術?以及所謂的第二階段判斷的細節所指為何?這些為解決問題,造成抽象概念可專利化的判斷標準,更加撲朔迷離,不易掌握。再加上一審法院不斷宣告軟體專利無效,且被CAFC所確認。頓時之間,軟體專利是否仍是美國專利法的專利適格標的引發學術界與實務界的懷疑?

2014年12月DDR Holdings是Alice案判決後,是第一件被CAFC宣告軟體專利有效的案件,2016年5月Enfish案,是第二件CAFC宣告專利有效之案件。這二個指標性案對軟體專利適格性帶來一些曙光,顯現CAFC無欲關閉軟體申請專利大門。


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