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英國變種病毒鎖定小孩 台灣記者現場觀察並提4大關鍵釋疑

在進入第四級緊戒的倫敦街頭,人煙稀少,處處可見新冠肺炎宣導標語。圖片來源:Shutterstock
在進入第四級緊戒的倫敦街頭,人煙稀少,處處可見新冠肺炎宣導標語。圖片來源:Shutterstock

【文 江慧珺】

英國文豪狄更斯的《聖誕頌歌》,開啟英國歡慶耶誕的傳統。然而,一度從疫情陰霾走出的佳節氣氛,卻因變種新冠病毒突襲,全變了調。

英國首相強森(Boris Johnson)於19日宣布,倫敦在內的英國東南區域,自隔天凌晨0時起,進入最高級第4級警戒,近乎封城。

消息一出,大批民眾趕在午夜禁令前湧進火車站,盼趕著返鄉團聚;也有人把握最後血拼時光,歐洲最大的西田倫敦購物中心(Westfield London),店鋪前排起長長結帳人龍。

封城後的倫敦,天空灰濛濛,街道只剩超市正常營業,餐廳也僅能外帶,馬莎百貨(M&S)的超市前,排隊等著補貨的民眾,都戴著口罩維持社交距離。入夜後行人寥寥無幾。

「走在路上,有種陰鬱的感覺,」住在倫敦的《天下》記者田孟心在現場觀察。

全球超過40個國家及地區,緊急宣布停止與英國的航班交通。相隔8個多月本土病例再現的台灣,同樣繃緊神經,實施倫敦班機減半,英國入境者需集中檢疫。耶誕前夕,英國彷彿淪為孤島。

這個變異病毒,為什麼讓全球疫情再度拉警報?以下是《天下》整理的關鍵釋疑。

疑問1:英國的病毒變異真的「失控」了嗎?

還沒有,但是英國政府這次學乖了,在事態擴大前,超前部署。

英國衛生大臣漢考克(Matt Hancock)公開表示,此變種病毒株「已經失控,我們必須控制住它,唯一方法是限制社交接觸。」

WHO卻在第二天的記者會表示,英國發現的變種新冠病毒,的確具有較高的傳染力,但過去也曾出現類似狀況,「目前的情況並未失控,但也不能置之不理,」世衛公共衛生緊急計劃執行主任萊恩(Michael Ryan)表示。

英國政府這回嚴陣以待,各國也快速地對英國禁航,可能因為與過去幾個月,歐美各國一開始太輕忽而釀成大流行的,因此出現的「補償心理」有關。

中國採取嚴格的封城管制與邊境檢疫措施,成功壓平疫情曲線,反觀歐美年初時對疫情輕忽,最終導致大規模疫情。

而且,時值耶誕假期,返鄉過節人潮流動,正是病毒傳播的最佳時機,必須快速反應,將變種病毒阻絕境外。

儘管科學證據尚未完全證實,新變種病毒傳染力是否真的提高,是否會使更多人,包含孩童感染,

長庚大學新興病毒感染研究中心主任施信如便認為,英國科學家在科學證據還不明確之前,會率先示警,「是非常負責任的行為。」

封城之前的倫敦,牛津街上購物人潮熙來攘往。(Shutterstock提供)
封城之前的倫敦,牛津街上購物人潮熙來攘往。(Shutterstock提供)

疑問2:為何諸多學者、官員這麼緊張?

因為傳染力大幅增強,而且幼童可能更容易受害

這款被命名為「B.1.1.7」(又稱VUI-202012/01)的新突變病毒株,最早出現在今年9月,到了11月中旬,倫敦28%的病例與此突變病毒株有關。接下來不到一個月,到了12月9日當週,這個比例激增至62%。

「這個新變種正在成為主要毒株;它在傳播上超過了所有其他毒株,」英國首席科學顧問瓦朗斯(Patrick Vallance)日前在記者會上表示。

有多快?英國首相強森說,變種病毒傳染力可能較原本的病毒增加70%。

這數字,讓所有人的心中都響起「噹」的一聲。現在就已經每日新增6、70萬人確診,那未來不就每天上百萬人?

70%這個數字,是由倫敦帝國理工學院的資深講師沃爾茲(Erik Volz)以邏輯成長模型估算。但他強調,這只是個初步的估算,用意在警告大家,這個病毒真的感染力很強。

變種病毒變得更易傳播的原因,來自病毒表面的棘蛋白(spike protein)上頭的兩處突變。棘蛋白是病毒用來解鎖、入侵人體細胞的重要部份,突變後更容易與細胞內的ACE2受體結合,造成人體感染,

英國科學家的另一項擔憂,是變種病毒可能使兒童會和成年人一樣容易受感染。

過去研究顯示,因兒童體內的ACE2受體比成人少,代表病毒進入人體的通道較少,故先前的新冠病毒株要感染兒童較困難。但如今變種病毒與ACE2受體親和力增加,倫敦帝國學院教授兼傳染病流行病學家費格遜(Neil Ferguson)認為,變種病毒並非單純影響傳染力,「有跡象顯示,這種病毒更容易傳染給兒童。」

疑問3:過去新冠病毒也發生過類似變異嗎?

已經變異了好幾次,目前流行全球的病毒株,已與起源地武漢的大不相同。

新型冠狀病毒如同流感病毒,屬於RNA病毒,不斷變異是其特性之一。「過去醫學系教到RNA病毒,就是『挫勒等』,」中國附醫感染管制中心副院長黃高彬打趣說。

「能快速傳播的突變種,本身就是優勢,」中研院生醫所兼任研究員何美鄉以繁衍後代比喻,就像雄性跑得快,所到之處就能與雌性交配繁衍後代。

也因此,經過幾個月的快速迭代,現在目前世界各地流行的主流病毒株,已與中國武漢首次發現的新冠病毒大不相同。。

目前全世界感染最多人的變種病毒,是今年2月,從義大利開始蔓延至歐洲,乃至全世界的「D614G」變種病毒。

香港不久前,爆發的第三與第四波疫情,也是D614G造成。

《德國之聲》以「征服世界」形容D614G。截至11月下旬,全世界已5500萬人感染。

上月《科學》(Science)期刊網站刊出的論文顯示,D614G病毒株,傳染力是最早出現的武漢原始病毒株的3.7到8.2倍。不幸中的大幸是,不會導致更嚴重症狀。

另一個變種病毒「A222V」(又稱20A.EU1),則是引起歐洲第二波大流行的元兇。

此病毒源起於西班牙,從今年6月入夏以來,隨著各地解封渡假旅遊人潮,迅速在歐洲各地傳播。

當時西班牙確診個案有八成、英國確診者更達9成,都是感染此病毒,冰島、瑞士、法國、德國、荷蘭、義大利、比利時、瑞典、挪威等國,也發現大量感染者體內含有該病毒,甚至香港與紐西蘭也發現該病毒基因序列。

戴著口罩的英國民眾。(Shutterstock提供)
戴著口罩的英國民眾。(Shutterstock提供)

疑問4:全球正開始施打的疫苗還有效嗎?

學者認為,不用恐慌。

英國出現變種病毒,市場懷疑可能減弱剛上市的疫苗效用,主要疫苗概念股輝瑞、BioNTech與莫德納(Moderna),股票接連重挫,其中Moderna光是22日,股價盤中一度跌11%。

儘管市場看衰,但截至目前,多數專家與疫苗公司都樂觀看待。

美國西雅圖賀勤森癌症研究中心進化生物學家布倫(Jesse Bloom)便指出,病毒要進化到能讓疫苗失效,一般要花上好幾年,「不用擔心單一次災難性的變種,瞬間就讓所有免疫與抗體失效。」

而且,從疫苗機制來看,目前上市的輝瑞、莫德納(Moderna)疫苗,是將RNA注射到人體肌肉細胞,細胞會合成出病毒的棘蛋白基因,可觸發免疫反應產生抗體,來抵抗外來病毒。

目前疫苗或藥物開發,大多是針對新冠病毒表面棘蛋白上多個胺基酸序列,施信如認為,若僅是單點或數個突變,應不致有太大影響,「我覺得不用恐慌,」她說。

歐美疫苗大廠,包括輝瑞與莫德納、阿斯特捷利康都在進行測試,確認自家疫苗是否對新變種病毒具有抵抗力。

我國中央流行疫情指揮中心專家諮詢小組召集人張上淳也認為,從科學角度來看,此變異應不至影響疫苗效果,但仍需要時間驗證。

與輝瑞共同開發疫苗的德國BioNTech也表示,有信心疫苗可應對變種病毒,但是如果覺得仍有不足之處,該公司可能通過更新少量遺傳訊息(messenger RNA)來調整疫苗。

疫苗效力以及病毒變異對人體的影響,都得持續觀察。「變異不見得是壞事,」黃高彬提到,「若病毒毒性愈來愈弱,變成流感化,甚至可能不打疫苗也無所謂。」

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