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一個台灣人、兩家台灣公司 打造全球臉孔辨識軍火庫

2017-09-28 15:04天下雜誌

【文/陳良榕;圖/高通提供】

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本次iPhoneX最大亮點,是臉孔辨識技術──Face ID。《天下》經過半年的追蹤,證實台南的奇景光電,以及科技龍頭台積電,是該技術兩大關鍵零組件的主要供應商。兩項台灣最新的「世界第一」,也因此呼之欲出。

緊鄰南部科學園區的樹谷工業園區,設立在十多年前,是全盛時期奇美電子的液晶電視配套專用園區。如今,奇美已淡出科技業,但這個現已綠樹如蔭的台灣最美麗工業區,仍孕育出台灣下一個能夠在世界獨領風騷的頂尖高科技公司。

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一棟結實的科技廠房已見雛型,吊車、灌漿大卡車,上百個工人日夜趕工。這是奇景光電在今年3月,宣布該公司史上最大的投資,8000萬美元(約24億台幣)蓋出的新廠房,將新增8吋晶圓級光學(Wafer Level Optics)產線。

奇景光電曾是當年的台灣第二大面板廠奇美電子旗下的驅動IC供應商,由許文龍愛將,前奇美電子技術副總吳炳昇擔任董事長領軍。一度與聯詠並列世界兩大驅動IC公司。

但該公司最新的成長動能卻來自,比米粒小的光學鏡片,隱隱成為股王大立光的最新勁敵。

那個極細微的玻璃鏡片,將裝在最新的iPhone X前端,成為當前最夯的臉孔辨識(Face ID)的關鍵零組件。

臉孔辨識的關鍵零組件,來自奇景

這種晶圓級光學元件,奠基在半導體產業累積數十年人力物力打造的高效率、超高精密度的製程技術。它一直被預言,將以更快的生產速度、更低的成本,更高的精度,掀起光學業的製造革命。

600公尺外的奇景總部,一樓的辦公空間,以及地下一樓的部份員工餐廳與停車場,都讓位給新擴的晶圓光學產線,從今年第三季開始加緊趕工出貨。

奇景在法說會預告,第三季靠著晶圓級光學新產線的投產,該公司非驅動IC業務將爆發成長90%,預期新增約8億台幣的營收。

業界心知肚明,這又快又急的驚人的特殊需求,在今年,只可能來自一個客戶──iPhoneX。

蘋果新品發表會一個月前,奇景的第二季法說,吳炳昇胞弟、奇景執行長吳炳昌有點興奮,滔滔不絕的講了一個多小時。

摩根士丹利證券分析師詹家鴻問了個「陷阱題」:Andriod陣營與非Android陣營佔2018年奇景營收的比例?

吳炳昌說,他完全不能回答這個問題,因為「據我所知,非安卓陣營只有一家(蘋果)啊!」,旁邊爆出一陣笑聲。

但他回答另一個問題時提到,「如果任何人聲稱今年有3D感測(蘋果臉部辨識的背後技術)的相關營收,一定是來自蘋果,因為其他家都還沒有這個功能。」

這形同間接承認蘋果是奇景的客戶。因為,他幾分鐘前,才強調目前3D感測是奇景晶圓級光學產品的出貨第一優先。

奇景對外發言管道,不願對此置評。但一位與奇景合作3D感測產品的大廠主管證實,奇景的光學產品是出貨給蘋果。

台積秘密武器亮劍:940奈米光線

除了奇景,台積電是另一家在蘋果3D感測方案的關鍵台灣厰家。

iPhoneX前端負責接收雷射光的近紅外光(NIR)影像感測器,便由台積承製。同業表示,可能是獨家供應,也可能與歐洲的意法半導體對分訂單。

這是台積電醞釀已久的祕密武器,第一次亮相。

很少人知道,台積也有生產數位相機、監視攝影機用的CMOS影像感測器,但始終落在日本新力與南韓三星之後,「台積花了20年時間,還是第3名,」台積感測與顯示器業務開發處長劉信生,在今年5月的台積電技術論壇說。這對事事爭第一的台積人而言,是奇恥大辱。

這回,終於等到機會,在新興的近紅外光(NIR)感測器領域,台積有機會登上世界第一。「我們要彎道超車,」劉信生有點興奮地說。

為什麼台積這麼有把握?因為一段獨特,人眼看不見的的光譜──940奈米光線。

這個光譜特別好的地方是,太陽光經過大氣層散射之後,也不會發散出該頻段光線。

因此,當iPhoneX前端的微型雷射,射出數萬道940奈米的光束到人臉,再反射到台積製的感測器的過程。不論在室內或是外,「不會被任何其他光源打擾。」劉信生說。

業界預期,這個頻段的雷射將在AR、無人車及其他物聯網領域廣泛使用,成為未來蓬勃發展的「機械視覺」領域的主力光源。

劉信生表示,未來每一支智慧型手機會裝至少3到4顆這種專看特殊光源的「機械眼」,而且,「照我們自己的情報,台積應該是領先的。」

儘管三星、新力也投入該領域,但目前台積製程的量子效率(quantum efficiency)最高,在940奈米波長可超過35%。這代表,用功率較低的雷射,台積的感測器就可判讀。結果,就是較省電,這在智慧型手機領域是最重要的優點。

奇景自行設計的近紅外光(NIR)感測器,也由台積製造。性能讓吳炳昌大讚不已,「量子效率是市場上競爭對手兩倍以上。」

史上最貴,在台灣售價高達35900元的iPhone X,究竟能賣出多少台,尤是未知之數。

但奇景卻對明後年的展望極為樂觀。不但新廠將在年底完工,旁邊還留有足可再蓋兩棟新廠的空地,可能很快也會派上用場。

「從我們客戶的激動程度來看,」吳炳昌在法說時表示,「第二期的擴建,將比預期提早很多,這樣才能滿足未來二到三年時間(的需求)。」

原因是,智慧手機晶片的王者──高通,聯手奇景與台積電,開發出性能不輸蘋果「Face ID」的3D感測完整解決方案。未來計劃成為全球上億支高階Android手機的標準配備。

「蘋果的技術不一定領先,有部份它領先,有的是我們領先,」領導整個3D感測方案的高通工程技術副總裁章建中充滿自信地說。他是台灣人,清大電機系畢業到美國留學,博士畢業即進入高通工作至今。

【全文未完,完整內容請見《天下雜誌》632期;訂天下雜誌電子版

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