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直球對決高通!吳文燦接手義傳、發展基地台晶片 從「沒5G客戶」到獲電子大廠訂單

攝影/蕭芃凱
攝影/蕭芃凱

【撰文‧王子承】

通訊基地台晶片市場過去由電信設備大廠掌握,隨著ORAN架構出現、帶來新商機,由網通老將領軍的IC設計公司義傳,能不能因此從不起眼的石頭,變身為閃閃發亮的鑽石?

隨著5G商用已經進入第五年,能夠減少通訊死角的Small Cell(小基站),不僅是5G公網基礎建設的一環,也成為5G專網必備設備。以往不論是基地台,還是小基站所用的晶片,多由電信設備商開發,但是,隨著ORAN(Open RAN)架構的出現,國際IC大廠如高通、英特爾、恩智浦(NXP),紛紛宣布投入小基站晶片市場。

現在,台灣也有一家網通IC設計公司投入基地台晶片開發,目標是讓台灣擁有自己的5G基地台晶片。這家勇於挑戰國際大廠的公司,就是義傳科技,而該公司董事長吳文燦,是帶領義傳與國際IC大廠直球對決的核心人物。

矽谷成功經驗 回饋台灣產業

吳文燦是何許人也?為什麼有這樣的自信與能耐?

出身台灣的吳文燦,早年在美國矽谷創辦專攻交換機晶片的優碼通訊,被美國網通晶片龍頭博通以5.3億美元收購,後來他看好有線固網市場,創辦集通科技,又被美商科締納併購。

矽谷新創公司每一百家,最多只有一家能存活,但吳文燦兩次在矽谷創業,兩次都順利茁壯,從全被國際大廠收購的經驗來說,絕對是成功的網通晶片連續創業家。

然而,早已財務自由、在美國過著舒適生活的吳文燦,為何願意在耳順之年特地返台加入義傳呢?

「可以說是落葉歸根吧!我想做點貢獻。」吳文燦說,在美國工作多年的他,希望將過去的經驗帶回台灣,而且自己對網通產業也有熱忱,加上2021年台杉科技基金合夥人吳錦城、台杉投資總經理翁嘉盛,請他「帶領義傳打國家隊」,有了這句關鍵請託,讓他決定返台,並接任義傳董事長。

其實,義傳不是新創企業,而是一家擁有20年歷史的網通IC公司,創始成員來自美國老牌網通廠USRobotics、3Com。○七年時,義傳被台灣觸控IC設計公司義隆投資,總部因此搬來台灣,不過義傳卻長期處於虧損,發展遠不如其他同業。

身為網通老將的吳文燦分析,過去義傳切入固網新技術時,總是比別人「慢一點點」,是義傳不曾有好成績的主要原因。不過在5G小基站晶片這個新商機,義傳終於有機會比別人快一點點。

時間回到2017年。義傳與歐洲半導體大廠恩智浦合作,以義傳DSP(數位訊號處理器)技術,結合恩智浦處理器、基頻晶片,切入軟體定義無線電(SDR)數據機市場,技術固然先進,但當時受限於寬頻市場飽和、客戶不願意花更多錢升級,這個嘗試不算成功。

經過幾年沉潛,義傳看到SDR的另一個商機興起,也就是5G基地台。因此,雙方在一九年攜手轉進開發小基站用晶片,主打透過遠端進行軟體更新,不需要額外升級硬體,有效降低建置成本。

雖然義傳5G小基站晶片的市場前景,看似光明燦爛,但吳文燦坦言,剛接手義傳時,「一個5G客戶都沒有」,深究原因,他指出,主要是產品都「做一半」,「晶片的硬體做完,但軟體、系統沒做好,測試也有問題。」所以始終找不到客戶。

收掉舊產品線 從人脈找生意

吳文燦接任董事長後,他認為,最重要的就是專注,在他主導下,義傳收掉舊有產品線,一心一意把5G產品線先做好。接著,他也開始改變公司的溝通、工作風格,比如他會定期向全體同仁報告公司進展,「讓大家看到我們的進展,才會有參與感、認同感。」

他也在公司建立制度,讓組織內部充分溝通。以前的義傳因為規模小,每個部門各行其事,他到任後要求研發、行銷、業務部門,每周必須一起開會,「大家才知道彼此發生什麼事情、未來要怎麼調整。」而吳文燦也善用自己在網通產業超過二十年的經驗,從人脈裡尋找生意機會。

吳文燦苦心調整3年後,他認為,義傳的大方向「終於抓對了」,除了打進台灣老牌電子大廠,也獲得台灣電子五哥青睞、展開合作,應用於小基站的射頻晶片,「從明年開始,就會有一定的出貨量。」

一名義傳的小基站客戶指出,採用恩智浦、義傳的方案,雖然性能差高通一點,但擁有更大的修改彈性與價格優勢。除了射頻晶片外,義傳其實也開發出應用在基地台RU(射頻單元)的基頻晶片。義傳副總經理雷一心信心滿滿指出,「我們下一代RU晶片體積,會再縮小一半、功耗更低。」

但義傳未來仍有許多挑戰,有待克服。一名業界人士觀察,未來義傳是否能在概念驗證訂單以外,爭取到有訂單量的客戶,將是能否翻身的重要關鍵。

自從5G商用以來,設備需求始終溫溫吞吞,但吳文燦看好未來5G還是有大規模部署的商機,屆時就需要大量的RU、小基站,這就是義傳的機會。在吳文燦眼中,義傳就像一顆原石,「我覺得義傳被埋沒了,我要把它拋光、變成鑽石。」在他的領導下,義傳是否從原石變成閃閃發光的鑽石,值得持續關注。

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