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不會爆的單車輪胎 台灣來的!全球22城市共享單車都買帳

唐紹航
唐紹航

【文 / 張玉鉉】

騎單車最怕輪胎消氣、爆胎,卻有一家研發與接單總部在台灣的新創公司推出「無氣輪胎」,讓爆胎成為過去式。無氣輪胎除了摘下最新一屆、有創新界奧斯卡之稱的「愛迪生獎」(Edison Awards)運輸及個人行動交通類金獎,還賣進荷蘭阿姆斯特丹共享單車業者等全球22個城市。

這家新創叫艾逸豐,其創辦人麥必得(Peterman Mark Henry)是位台灣女婿。

「現在月產能逾10萬條,且去年銷量較前年成長2倍。」1995年就來台灣的麥必得,拿起桌上不同尺寸的輪胎進一步解釋,自行車分為內外胎,依特性有不同材質。而他口中的「條」指的是,由發泡熱塑性聚氨酯(ETPU)與發泡聚丙烯(EPP)製成四條材料,能組成一個自行車內胎。

發泡熱塑性聚氨酯(ETPU)與發泡聚丙烯(EPP):前者為一種結晶型物理發泡材料,無毒無為、可分解,具有高彈力、高強度與耐熱等特性;後者為一發泡塑膠材質,結構緊密、耐溫性佳、吸水性低、材質堅韌。

這兩種材料過去多用在製鞋領域,麥必得卻用它來研發輪胎。因其材質特性,形塑出較一般輪胎輕巧、防爆、可回收再利用的特點;且在攝氏50度至零下30度間表現均一致,解決以往氣胎痛點,一旦裝上後,便不必擔憂後續輪胎維護等問題。

顛覆傳統 騎乘感媲美氣胎

「此產品是跳脫傳統自行車內胎製造模式,運用鞋業的發泡技術等來製造,是一項革新。」艾逸豐財務長、麥必得老婆蔡盈芬透露。

供應艾逸豐ETPU原料、德國化工大廠科思創亞太區業務發展主管陳永昌直言,其並非市場上首個提出無氣輪胎的業者,「但唯一做到與氣胎騎乘感一模一樣,又能防爆,且運用簡單工具即能安裝。」

能有這樣顛覆性的產品,要回溯至2018年。曾任美國自行車運動集團(CSG)亞洲分公司總經理,在單車業界有逾35年經驗的麥必得,相當熟悉自行車零組件,他發現,單車不論價格高低,始終有項無法解決的問題:「輪胎爆胎或消氣,且不環保。」

於是,他聚焦輪胎產品,尋找可能的材質。「透過鞋業朋友介紹認識ETPU與EPP原料,常被運用在運動鞋氣墊等處,彈力佳又能回收再利用。」麥必得毅然離開原服務公司,選擇深耕多年、有穩固網絡與人脈的台灣創業。

但一開始要運用製鞋領域的材料到輪胎研發,技術難度不低。陳永昌觀察,要把ETPU運用至輪胎上,過程相當複雜,麥必得嘗試超過數百個原型才完成如今的產品。「從原料一顆顆的小粒子開始進行加工、發泡,每個環節都須謹慎調整;且為了與氣胎有同樣騎乘感受,在密度、回彈力、尺寸等要精確要求。」

麥必得笑說,當時概念新穎、沒有前例可循,一切只能靠自己不斷嘗試。「因達不到理想標準,丟掉很多樣品。」以密度來說,射進愈多ETPU顆粒,內胎彈力就愈佳;目前光密度與硬度就分為三種。

他舉例,當時最困難的環節之一是模具。「要揣摩內胎尺寸,找到標準值,因為不同自行車的內胎會有誤差。」麥必得與團隊用3D列印先做出可能的原型大小,塞進外胎內看是否適合;才送至模具場開模做樣品,如此反覆作業,次數多到數不清。

獲共享單車追單 成營收主力

產品歷時一年半的研發還沒完,行銷又是一大關卡。經常親自帶所有產品到國內外自行車展參展增加曝光度,麥必得卻發現,自行車業者、代理商未必了解他的產品與市面上一般內胎的差異,或者對方因忙於業務,無法有效將產品推廣至終端使用者。

歐洲興盛的共享單車,成了他的突破點。「對共享單車業者來說,常有輪胎遭破壞、爆胎的情形,而且歐洲人工貴,艾逸豐的無氣輪胎成為一種一勞永逸的解方,能降低成本。」麥必得透露。

單看售價,艾逸豐的產品依不同尺寸,價格落在40至80美元;相較於一般內胎約10美元,的確貴上數倍。但蔡盈芬解釋,從共享單車的長期成本來看,一年一輛自行車每個輪胎約須換20條內胎,換算下來,一輛自行車的輪胎成本約超過台幣1萬元,相較使用艾逸豐內胎約台幣4千元,成本高出不少。也因此,他的無氣輪胎對共享單車業者來說,仍有成本上的誘因。事實上,目前公司營收中,約有一半來自共享單車業者。

剛起步的艾逸豐,目前產品皆委外生產,台中總部僅負責研發與接單。蔡盈芬透露,目前公司尚未獲利,而2019年陸續開始接訂單至今,出貨金額近千萬元,「因疫情使全球供應鏈不足、工廠生產週期過長等,導致交貨給客戶嚴重遞延。」

「一直希望城市少一點汽車,讓更多人騎乘自行車,達到健康與環保的雙重目標。」麥必得透露,現階段正積極尋找資金,隨著銷售量提升後,也計畫在美國等地建置倉儲。

只不過光有創新產品還不夠,這位台灣女婿如何搶下更多客戶,盡快轉虧為盈,並持續提升生產規模,是接下來的挑戰。

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