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從不被看好到表現亮眼 「創新號」直升機續留火星

圖為美國國家航空暨太空總署(NASA)火星直升機「創新號」(Ingenuity)。 美聯社
圖為美國國家航空暨太空總署(NASA)火星直升機「創新號」(Ingenuity)。 美聯社

原本只預定飛行5次,但美國國家航空暨太空總署(NASA火星直升機「創新號」(Ingenuity)至今已完成12趟飛行,而且表現依舊亮眼,還沒準備好要安養天年。

由於「創新號」讓人跌破眼鏡地取得了驚人成功,NASA無限期延長它的任務,現在的它,已成為「毅力號」(Perseverance)探測車尋找火星古老生命時的固定旅伴。

「創新號」機械工程團隊負責人拉維奇(Josh Ravich)表示:「一切都非常順利,我們在(火星)表面上的表現比預期要好。」

這項計畫是靠著數百人的努力才得以成功,但目前僅剩約12人繼續每天關注「創新號」的工作。

5年前加入團隊的拉維奇說:「當我有機會來參與這項直升機計畫時,我的反應和其他人一樣:『這能成嗎?』」

不難理解他最初為何抱持懷疑態度:火星空氣密度只有地球大氣的1%,在火星上讓直升機飛行,就像要在地球上空近30公里的稀薄空氣中讓直升機飛一樣。

而要讓直升機上到火星,打從一開始就是挑戰,「創新號」得先抵擋從地球起飛的震撼,固定在「毅力號」機腹上,經過7個月的太空航行之後,2月18日降落紅色火星,又是一番震撼的過程。

抵達新環境之後,這架只有1.8公斤的直升機得先撐過火星夜晚的刺骨寒冷,從白天充飽電的太陽能板吸取溫暖,飛行則要靠感測器指引,因為它和地球有15分鐘的溝通延遲,無法獲得地球即時指引。

4月19日,「創新號」展開處女航,締造了有動力飛行器在另一顆星球飛行的歷史。

而超出所有人的預期,「創新號」之後又飛了11次。

火星 直升機 太空 NASA

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