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地球最古老隕石坑在這!有助解釋「雪球地球」大解凍

《自然通訊》期刊22日刊登研究指出,澳洲西澳省內陸的亞拉布巴隕石坑是世上已知最古老隕石坑,年代至少約22億年,撞擊當時可能還讓地表脫離冰河期。但經歷長期侵蝕風化,亞拉布巴隕石坑現已變得非常平坦,無法用肉眼觀察撞擊結構和原始大小。畫面翻攝:The Conversation/Google Earth
《自然通訊》期刊22日刊登研究指出,澳洲西澳省內陸的亞拉布巴隕石坑是世上已知最古老隕石坑,年代至少約22億年,撞擊當時可能還讓地表脫離冰河期。但經歷長期侵蝕風化,亞拉布巴隕石坑現已變得非常平坦,無法用肉眼觀察撞擊結構和原始大小。畫面翻攝:The Conversation/Google Earth

《自然通訊》期刊(Nature Communications)21日刊登一份研究,指澳洲西澳省內陸的亞拉布巴隕石坑(Yarrabubba crater)是世上已知最古老隕石坑,年紀至少約22億年、相當於地球一半,撞擊當時可能還造成全球大解凍,讓地表脫離冰河期。

亞拉布巴隕石坑於1979年被發現,距離伯斯約600公里。經歷長期侵蝕風化,現已變得非常平坦,無法用肉眼觀察撞擊結構和原始大小。科學家此前根據磁場數據推估,整個隕石坑直徑應有約70公里。

澳洲科廷大學(Curtin University)研究團隊利用同位素分析法,發現隕石坑岩石含有的細小「鋯石和獨居石(monazite)」,經小行星撞擊造成的「衝擊」再結晶,產生有如樹木年輪的結構。研究指獨居石晶體含有微量鈾,因鈾會以恆定速度衰變至鉛,能藉此估算時間流逝。

研究團隊推估亞拉布巴隕石坑的年代,可比之前更精確定在約22.29億年前,較超過20億年的南非弗里德堡隕石坑(Vredefort Dome)還要早至少2億年,也恰好對應早期「雪球地球」(Snowball Earth)時期結束、一連串古冰期消亡的時間點。直到約4億年後,冰川沉積物才又出現在岩石之中。

科學家此前相信,地球曾有過數次「雪球地球」時期,整個地表大都被冰雪覆蓋,直到冰蓋在某個時間點融化,整個行星才快速變暖。

研究團隊透過電腦模型模擬,算出撞擊亞拉布巴的小行星,撞上覆蓋地球的一公里厚冰蓋,釋放大量水蒸氣,可能有助氧氣剛出現、還沒形成複雜生命的「元古代」(Proterozoic era)地表變暖,造成「行星氣候出現顯著改變」。研究團隊承認,沒有足夠的同一時間模型,難以全面驗證此一推論,但主張值得進一步研究。

「西澳省地勢非常古老,讓我們對當地感興趣,但沒料到(亞拉布巴隕石坑)會這麼古老。」科廷大學授柯克蘭(Chris Kirkland)表示:「其他地方絕對可能會有更古老的隕石坑等待發掘。但…必須趕在被侵蝕殆盡之前,否則就會失去早期的地球歷史。」

隕石 澳洲

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22億年歷史 科學家發現全球最古老隕石坑

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