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蛇的祖先究竟是誰? 「兩腳古蛇」完整頭骨出土助解密

2019-11-22 10:59聯合新聞網 綜合報導

阿根廷研究團隊在境內發現了「兩腳古蛇」的完整頭骨,推翻過去許多蛇類的演化假說。圖...
阿根廷研究團隊在境內發現了「兩腳古蛇」的完整頭骨,推翻過去許多蛇類的演化假說。圖截自The Conversation
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近日,一研究團隊表示,他們找到了完整的「兩腳古蛇」顱骨,幫助古生物學者釐清蛇類的「祖先」,也推翻了先前多項蛇類的演化假說。

根據《The Conversation》的報導,2006年,學者在阿根廷內羅河省(Río Negro)找到了生於9500萬年前(約白堊紀時期)的古蛇化石,其身體骸骨保存完整,有助於研究者分析牠的身體構造。當時,學者們驚訝地發現這隻古蛇有腳,是世界上首具有後肢、且生活於陸上的古蛇化石,學界將其命名為Najash rionegrina。不過,當時找到的化石顱骨僅剩碎片,無法還原這隻兩腳古蛇的樣貌。

近日,一篇刊載於《科學發展》期刊上的文章表示,2013年初,當時還是研究生的費爾南多(Fernando Garberoglio)在阿根廷西部的La Buitrera發現多具Najash rionegrina顱骨,幫助古生物學者了解蛇類的演化過程。

過去,古生物學界大多認為現代蛇類的祖先為某種盲眼、細口、外型如蠕蟲的穴居蜥蜴,而盲蛇下目(Scolecophidia)則被認為是世界上最早的蛇類。然而,最新出土的古蛇顱骨構造卻與盲蛇下目不同,他們擁有大嘴和鋒利的牙齒,部分靈活的關節與現代蛇類相似,但同時又保有一些典型蜥蜴的骨頭特徵。從演化的角度上來看,蛇類為了捕食大型的獵物,頭骨關節在演化的過程中變得越來越靈活。

此外,先前在古蛇化石中皆未發現位於眼部後方的桿狀軛骨jugal,因此學界多半認為jugal源自於蜥蜴的眶後骨(postorbital bone)。不過,新出土的Najash rionegrina顱骨卻發現了與蜥蜴相似的L形軛骨,說明了蛇類演化的過程中,L型軛骨一部分消失,留下的部分成為今日的jugal,也就是說,jugal的前身是L型軛骨而非眶後骨。

化石

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