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讓全球計程車成為「昔日馬車」 Uber下一步將淘汰自家駕駛?

2018-10-02 09:21聯合新聞網 文章提供/天下雜誌

Uber。路透
Uber。路透
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所有企業領袖最重要的工作之一,就是居安思危,掌握可能擾亂當下穩定經營狀況的各種因素,並排除它。這些因素可能是新的競爭者,可能是自家公司,尚未提供服務的市場新區塊,而消費者態度或行為無預期的改變,也可能具有十足的毀滅性。

上述因素任何一個,都能摧毀目前的企業或產業,但是沒有一個因素,比科技更能動搖現況了。

創新會使整個產業被淘汰,其影響之甚,從英文片語「馬與輕便馬車」(horse-and-buggy)的隱喻便可知一二。蒸汽引擎的發明,使得運輸工具出現巨大變革,傳統的馬車逐漸被淘汰。這個詞有警世意味,代表需求不再的式微產業。

Uber 當然很快就揚言,要讓計程車等同於「昔日的馬車」。這家新創公司打造出更勝一籌的產品,只仰賴一個具有關鍵功能的機器,而不用依靠人。

靠著內建GPS 的智慧型手機,它設計出更優良的叫車系統,勝過差勁的無線電派車系統,並且延伸出效率更高的商業模式。

不只如此,對比傳統計程車業者需投入大量心力於管理旗下司機,Uber 從未投資一分一毫在車隊上,而且Uber 幾乎不需要管理,旗下的那批司機志願軍。

人事紛爭處理到煩,乾脆連駕駛都換成機器人

2013 年,Uber 上路還未滿三年,業務蒸蒸日上,但卡蘭尼克不得不正視Uber 自己的潛在干擾因素:自動駕駛汽車,簡稱自駕車

自駕車的發展,很有可能會改變遊戲規則,或許未來會讓Uber,根本不需要再倚賴人力運輸。自駕車利用感測器與先進的人工智慧,以判讀所有駕駛時需辨識的障礙與路標。

理論上自駕車會安全得多,因為機器人駕駛,不會有想睡或分心的問題。聽起來或許很先進,實際上這種技術已有足夠的實務經驗。幾十年來,飛機的自動駕駛系統,已成功大幅地降低死亡事故率。

當然,機器人的另一個優點,就是比人力便宜。Uber收到的每一筆車資中,有75%會付給人類駕駛。這些超難搞的人會發牢騷,還常常很大聲,會停下來吃飯及滿足其他生理需求,而且還經常與付款的顧客鬧僵。要是能把人類造成的種種麻煩全部去除,Uber 的業務一定會好很多。

不過,對Uber 來說,運用自駕車並不只是節省成本的機會。從Uber 建立的人類駕駛全球版圖來看,自駕車等同於生存威脅。

如果其他公司率先發展出這種科技,不管是推出自家。服務來和Uber 競爭,或是用高價授權他人使用這種技術,Uber 的下場皆有可能,就和現在遭到它衝擊的計程車產業一樣。

這些在2013 年感覺還很遙遠,不過,有可能開創類似計程車服務,而擊潰Uber的那家公司,似乎在一時衝動之下,已經開始研發自駕車了。

這家公司是科技重鎮、資源龐大,早已開創世界一流的數位街景地圖系統。它就是Google,而且他們正準備大舉投資Uber。

不過,在當時談自駕車的還言之過早,這個概念大半部都還只存在,工學院的機器人實驗室裡。卡蘭尼克第一次有機會親眼見證,Google 的自駕車計劃時,其實沒有驚豔之感。

和Google 執行長佩吉開會之前,卡蘭尼克受邀搭乘Google 的自駕車,在加州山景城的Google 園區繞一圈。搭車繞園區一圈,已經是來訪貴賓的標準行程,有點像是去中國要爬長城,或是到電影片場一遊。如果你是夠分量的貴賓,就會受邀試乘Google 的自駕車。

不過,要讓卡蘭尼克讚嘆,可不是普通花招就能搞定,對於Google 保證讓人讚賞的大膽科技實驗,卡蘭尼克其實覺得不過爾爾。「那輛車根本還不行。」他道出那次的經驗,「有時候車子會按照指令行事,有時候不會。其實還不成氣候。」

卡蘭尼克標準嚴格,但對科技發展史也很了解,Google不太靈光的表現,讓他想到之前曾見證過的一種創新科技。

十年前,他受邀參加一場科技產業商展中,有關語音辨識軟體的座談會。「參加座談會前,我對語音辨識做了點研究。」他說。「到了商展現場,遇到在做語音辨識的那群人、那些公司,大家抱的期望都很高,但技術其實還不成氣候,而那時是2000 年。就有點像2013 年的無人駕駛一樣,感覺都還太早了。」

他說,當時腦袋裡還沒跳出警示燈,顯示Google 的技術能影響Uber。「我是說,這個想法很有意思、很酷沒錯。」他說,但就僅止於此。「但是這陣子事情的進展變快了。」卡蘭尼克補充道。

正視自駕車的商機與威脅

的確,Google 的實物展示說明,雖然沒有到令卡蘭尼克驚豔的程度,也足以讓他開始和朋友同事談論,這種技術發展會有多快。

卡蘭尼克有個朋友,比任何人都還適合幫助他了解,為什麼Uber 必須認真看待自駕車技術,那就是賽巴斯汀.圖恩(Sebastian Thrun),他是德國機器人專家,同時也是Google 自駕車專案的主持人。

圖恩之前是卡內基美隆大學機器人學的教授,該校在研究機器學習與人工智慧方面,卓越先進。

當時,五角大廈的研究部門,舉辦自駕車研發的競賽,名為「DARPA 大挑戰賽」,由美國國防高等研究計劃署舉辦,目的在鼓勵學術界,幫助美軍打造出,減少士兵傷亡的戰力。

在第一次挑戰和第三次挑戰間,也就是2005 年時,圖恩離開匹茲堡的卡內基美隆大學,轉到陽光充足氣候宜人、地處矽谷中心的史丹福大學任教。他領軍的史丹福研究團隊,打敗了卡內基美隆大學,贏得了DARPA 大賽冠軍。

Google 的兩位創辦人,本身都是資訊科學領域的博士候選人,他們隸屬於矽谷科技界裡,相當熱愛此類競賽。比方說,他們都很愛打造私人太空船的「XPRIZE 競賽」,佩吉後來還會加入XPRIZE 基金會的董事會。他們也熟知科技的發展史:DARPA 的前身ARPA,就是贊助網際網路創建研究的單位,他們今天的財富,也都是拜網路發展所賜。

所以,他們都很密切注意,這些鼓勵科學突破進展的獎項以及比賽,會吸引資訊相關科系的學生,而這些學生正是他們一直以來需要的人才,此外,他們也持續追蹤並贊助,舉辦此類競賽的政府單位。

DARPA 大挑戰賽之後幾年,佩吉和布林決定要著手研發自駕車。這個領域和Google 主頁資訊搜尋搭不上邊,卻也無妨,因為他們想要發展的,其實是「探測月球」這個等級的科技。

於是他們說服圖恩,在2010 年到公司幫忙成立內部研究單位Google X。這個研究單位持續發展各式技術,如抗老藥物、能夠顯示在眼鏡或隱形眼鏡上的電腦,而自動駕駛汽車就是團隊的第一個專案。

圖恩協助開發「街景服務」(Street View)軟體,派出由Google 工程師所駕駛的車子,到城市的大街小巷裡勘測拍攝景象,從路牌到障礙物都盡收眼底。

Google 也併購一間小公司,名為510 Systems,由工程師安東尼.萊萬多夫斯基(Anthony Levandowski)所創,專門研究自駕車技術。這是Google 典型的獨立祕密實驗室計劃:看似愚蠢、暗地進行的科學實驗,之後會公諸於世,足以造成轟動。

不過,2013 年圖恩退出自駕車研發,離開Google,自創截然不同的事業:線上教育公司Udacity。他承諾繼續當Google 顧問兩年,其實此舉只是不要讓他和其他自駕車研發單位合作。同時,他和卡蘭尼克有時在社交場合碰面,自駕車自然成為兩人經常聊的話題。「卡蘭尼克問了我好多問題。」圖恩說:「他很擔心自駕計程車會威脅到Uber。我覺得他想太多了。」

圖/天下雜誌提供
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卡蘭尼克的想法並非憑空而來,多家汽車公司都在研議,在普通的自小客車上,加入類似自動導航的功能,而Google 卻認為只有把方向盤完全拿掉,才能大幅降低交通事故。因為人類在緊急時刻會取回操縱權,使自動操作的安全措施無效。

Google 不像其他的公司,毫不隱瞞自己的計劃。2014年中,Google 推出一支影片,展示自駕車研發成果,並且表明雖然風險投資部門,已投資2.5 億美元在Uber 上,而且一名高階主管也加入Uber 董事會,Google 仍將Uber 列入密切觀察對象。

Google 說,公司正在研發一款應用程式,能與自動車連結,可以召喚和引導無人駕駛的計程車。到了此時,卡蘭尼克開始密切留意此事。

【本文節錄自《橫衝直撞》,天下雜誌出版,亞當‧藍辛斯基著,未經同意禁止轉載。】

Uber計程車矽谷谷歌自駕車

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