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影/首度發現!遙遠適居星球上有水 距地球111光年

2019-09-12 13:02聯合報 記者周辰陽╱即時報導

英國倫敦大學學院(University College London, UCL)的天文研究團隊宣布,在獅子座的一個遙遠太陽系外行星大氣層發現水蒸氣,認定此處是太陽系外目前已知的最適居世界,或許可作為探索外星生命的候選星球。

這份研究論文刊登在最新一期的「自然天文學」(Nature Astronomy)期刊,研究團隊開發出演算法,解決較冷較小的行星不易偵測的難題,並且梳理哈伯太空望遠鏡在2016至2017年觀察的行星,藉由研究行星環繞恆星運行時的星光變化,確認大氣層的化學物質,尋找可能適居的行星。

最後,研究團隊發現,在2015年就被發現的數百個超級地球之一、代號「K2-18b」的行星有大氣層,也存在水蒸氣、氫與氦。電腦模型更認為,K2-18b大氣層有高達50%可能是水。

K2-18b環繞著一個尺寸不到太陽一半的紅矮星運行,大小剛好是地球的2倍多,質量則是8倍,公轉周期為33個地球日。雖然紅矮星散發熱力遠少於太陽,但K2-18b距離恆星140萬英里、約地球跟太陽距離的六分之一,讓它剛好就落在該星系的適居區內。

「適居區」係指恆星系的一個區域,行星表面溫度處在攝氏0度至40度間,不會太熱或太冷,剛好足以令水以液態存在。

天文學家之前也曾在其他行星偵測到水,但體積不是太大就是太小。儘管新發現不代表K2-18b表面就有水的存在,UCL研究團隊仍指出,這已讓人類更接近解答「地球是否獨一無二」的大哉問。

不過,K2-18b距地球111光年,遠到目前還無法派出探測器,唯一的探索方式就是仰賴歐美預定在2020年代發射升空的次世代太空望遠鏡,屆時或許就能尋找K2-18b大氣層內,是否有著僅能靠活有機體製造的氣體。

英國倫敦大學學院的天文研究團隊在最新一期「自然天文學」刊登論文,宣布他們距地球1...
英國倫敦大學學院的天文研究團隊在最新一期「自然天文學」刊登論文,宣布他們距地球111光年的太陽系外行星「K2-18b」大氣層發現水蒸氣。圖為美國航太總署11日釋出的K2-18b想像圖。路透
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太陽系太空星系倫敦英國

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