【抬頭望星空】劉志安/探索火星之謎

圖/和平製品
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探測器最常拜訪的星球

這兩、三個月裡,火星可能是大家最常在媒體上聽到或看到消息的一顆星。繼2月18日美國NASA的「毅力號」火星探測車成功著陸,展開火星地表的探索與研究,同月中國航天局的「天問一號」火星探測船,也經過數次軌道減速後,成功地進入繞行火星的探測任務。之後,阿拉伯聯合大公國的「希望號」也在三月參了一腳,繞行火星軌道進行探測。

這些探測器不論是在天上,或火星地表上,皆陸陸續續地傳回了相關資料與照片。除了地球衛星「月球」之外,火星應該是人類的探測器最常拜訪的星球,而主要的目的,就是尋找上面是否有「水」與「生命」。

火星恰如其名,是一顆橘紅色、如火一般的星球,雖然不像金星那麼接近我們,但已是離地球第二近、氣候環境同屬太陽系「適居帶」的星體,自然讓人類對它充滿幻想與好奇。

1894年,本是商人、作家,後成為天文家的羅威爾(Percival Lawrence Lowell),於亞利桑那州旗竿鎮附近的山頭上建立了天文台之後,便投入了大部分的心力來觀測火星。在他的畫筆之下,火星表面的地形地貌一一浮現,一些看起來像是運河的地形吸引了世人們的注意。此外,上一個世紀人們最常聊的外星人種,也是火星人--你印象中的火星人,長得像水母或章魚嗎?如果是,那是1898年,英國科幻小說家赫伯特·喬治·威爾斯(Herbert George Wells)所創造的形象。

尋找生命存在的可能性

在古代中國,火星被稱為「熒惑」,而我們現在使用的英文名稱,源於羅馬戰神的拉丁文Mars,古希臘則是以希臘神話的戰神、天神宙斯的兒子Ares來命名,而它的兩顆衛星--火衛一(Phobos)與火衛二(Deimos),是Ares的兩個跟班兒子的名字。

火星繞行太陽一圈約687個地球天,火星的一天平均為地球24小時39分半多。它的半徑約為地球的一半,體積大約是地球的1/8,質量約地球的11%,表面重力約只有地球的1/3多一些,大氣稀薄,表面大氣壓力不到地球的1/100,且充滿了二氧化碳,表面溫度常在零度以下,南北兩極更是寒冷,極地的白色冰冠不是水冰,而是二氧化碳結成的乾冰。多年的探測資料裡顯示,火星地表有水流的痕跡,它的過去可能比現在溫暖、潮濕,因此才會有生命存在的可能性,而引發一波接著一波的探測任務。

但,從上面的敘述可想而知,人類要在火星表面生活,出門必須穿著壓力裝(太空裝),居住的房舍也是需要加壓的太空艙,似乎過於麻煩而不可行。然而,那些準備競逐太空領域的強權國家都已發下豪語,二、三十年內,他們要讓太空人登陸火星--不過,以目前的太空科技能力,這批太空人也許將有去無回。除非,人類真的像電影《絕地救援》裡的麥特·戴蒙一樣,可以在火星上面製造水、種出馬鈴薯(農作物)出來!

無論如何,人類未來勢必會往太空發展,也許數十年、數百年之後真的可以跨越太陽系行星際,而數千年之後,或許我們就成了別的星球眼中的「外星人」了。

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