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【抬頭望星空】劉志安/春天的繽紛星空

圖/圖倪
圖/圖倪

時序進入春季,到處百花齊放,美不勝收。不過,除了賞花,我們在春季--尤其是每年春分的前後一周,還可以觀星,那是觀賞「梅西耶星體」的最佳時機。

一紙搗蛋鬼黑名單

十八世紀的法國巴黎,有一位天文學家名為查爾斯·梅西耶,在他那個年代,天文學家對於彗星是什麼樣的天體、是不是太陽系裡的一份子還有歧見。而在梅西耶還小的時候,英國的科學家、牛頓的好朋友愛德蒙·哈雷,便根據牛頓的萬有引力,來研究過去數百年來有紀錄的二十三顆彗星資料,並發現有三顆彗星的運行軌道非常類似,提出了一個大膽的預測:「如果這三顆彗星真的是同一顆,那麼它下次將會在1758至1759年間再度出現。」而這也可以證明彗星是太陽系的一份子。

如果你還記得一月刊出的〈彗星,星空的流浪者〉,就會知道哈雷並沒有等到這顆彗星出現,他於1742年初就過世了。因此,當時的天文學家極重要的工作之一,便是搜尋彗星。

1751年,梅西耶隻身從鄉下來到巴黎,受雇於海軍天文學家的天文台,從繪製星圖做紀錄開始學起,到能夠操作望遠鏡做觀測,當然也投入了搜尋這顆彗星的行列。不過,很可惜這顆彗星於1758年的耶誕夜被德國一位業餘天文學家首先發現,儘管梅西耶也於隔年1月21日獨力找到了,但畢竟已經錯失首發之機。(這顆彗星正是大家耳熟能詳的「哈雷彗星」。)

梅西耶雖然錯失先機,但塞翁失馬焉知非福,他在搜尋彗星的過程中無意間發現許多看起來像是彗星,可又不是彗星的東西。這個情況使得他非常疑惑,也干擾了他的搜尋工作。

為了不讓其他天文學家受到同樣的困擾,梅西耶決定把這些東西加以整理,編列成目錄,並在他成為法國皇家科學院院士之後予以發表,而這一紙搗蛋鬼黑名單,後來竟成為新一代天文學家主要研究的課題,就也是我們觀賞天體的重要目標,其中包含了美麗的星雲、亮麗的星團與遙遠的星系,還有超新星爆炸後的殘骸!

迷人的梅西耶天體

這份星體目錄共分三次發表,剛好有一百個,在他過世之後,又由他的遺稿中整理出十個,一共是一百一十個,說是百花齊放也不為過啊。在這之中,有些是肉眼可見的,如金牛座的昴宿星團M45(又稱為七姊妹星團)、獵戶座的火鳥星雲M42與M43、巨蟹座的鬼宿星團M44、天蠍座尾巴後面的蝴蝶星團M6、托勒密星團M7等等,這些都是膾炙人口、享負盛名的知名天體,小型望遠鏡可見的也不少,當然若想要全部都看到,則必須借助大口徑的天文望遠鏡才行。如果你是初入門的觀星者,那就準備一支賞鳥用的雙筒望遠鏡來觀賞吧!

全部的梅西耶星體橫跨春夏秋冬四季星空,但分布上並不是平均散布,而是有些很密集、有些很空蕩,其中一處大缺口的中心位置恰好在春分點附近,所以每年當太陽運行到春分日前後,從太陽下山至天黑的西方天空、到翌日天亮之前的東方低空,以台灣的地理緯度來說,剛好一百一十個梅西耶天體都會陸續出現。

出門賞花時,不妨多備張躺椅、雙筒望遠鏡,手機下載星圖APP,到了晚上你就可以加碼遊覽星空美景了,只是要記得避開月亮光害喔。

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