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【抬頭望星空】劉志安/彗星,星空的流浪者

圖/圖倪
圖/圖倪

你有沒有想過,如果夜空中有一顆星星可以由你來命名,會是多麼新奇有趣的事?我小時候真的有想過這種事,然後笑自己是傻瓜,怎麼可能啦!後來高中二年級上物理的光學課時,老師說日本曾有位業餘天文愛好者,用自己打造的望遠鏡發現了新的彗星,這顆彗星便用他的名字來命名;我眼睛為之一亮,原來真的可以在天上留下自己的名字!從此,彗星成為我熱愛天文的緣由之一,哪怕在現今巡天望遠鏡林立的狀況下,業餘人士要找到新彗星愈來愈困難,仍不減我對天文的熱情。

它長得真像支大掃把

流星、彗星,你會不會傻傻分不清呢?上回在繽紛版跟大家聊過流星,這次就來談談彗星囉。

以前人們稱彗星為帶來厄運的「掃把星」,是不祥之物,會給人們帶來災禍;這其實是對它缺乏了解,穿鑿附會地把某些禍事牽連在一起的結果。以科學的角度來說,那些都是不成立的,但「掃把星」這個詞用來描述慧星的形狀,倒是相當貼切,因為它長得還真像支大掃把。

就結構來說,彗星主要的部分是「彗核」,其大小從數百公尺到數十公里不等,也被稱為「髒雪球」,成分為冰雪、塵土以及許多的有機物質與冷凝氣體混合而成。當它向內太陽系運行,愈來愈接近太陽時,受到太陽輻射的熱能照射,表面的溫度會慢慢地升高,使一些易揮發的物質與冰雪開始昇華、汽化,噴發出「彗髮」包覆住彗核,令彗星看起來很大,其直徑可達數十萬到數百萬公里,讓我們在地球上可以觀測到它。隨著它運行的速度愈來愈快、受到太陽噴發的太陽風吹襲,開始會拉出長長的尾巴,也就是「彗尾」--因此,彗星會有兩條典型的尾巴,一條是快速飛行甩開來的塵埃尾,一條是太陽風吹襲的離子尾;彗核愈大、愈靠近太陽,彗尾也就愈壯觀!

哈雷提出了一個預測

壯觀的大彗星是很少見的,通常十數年才會出現一顆,最有名的是眾所周知的「哈雷彗星」。不過,它可不是哈雷發現的,這顆彗星最早出現的歷史紀錄是古中國的《春秋》,魯文公十四年。哈雷在整理歷代的彗星資料時,無意間發現有三顆彗星的軌道參數很雷同,而且間隔七十六年左右。在那個天文學家對於彗星是否為太陽系天體還有歧見的年代,哈雷提出了預測:如果這三顆是同一顆彗星的話,那麼它下次會在1758至1759年之間出現。很可惜的,哈雷在1742年過世,但1758年的耶誕夜,這顆哈雷所預測的彗星首先被德國的業餘天文學家找到了,隔二十多天後又被法國天文學家梅西耶找到,正式確立了彗星是太陽系天體的地位,並將之命名為哈雷彗星。

事實上,回歸周期在兩百年以內的「短周期」彗星,由於回歸次數多,通常看起來不會很壯觀,所謂的世紀大慧星多半要具備三個條件:一,彗核體積大;二,屬於第一次出現的非周期性彗星;三,數千萬年久久回歸一次……這些都是可遇不可求的,就讓我們一起期待,繼1998年的海爾‧波普大彗星之後,未來還有機會出現類似的彗星--當然,它可千萬別來撞地球,哈哈!

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