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【古生物大小事】李世緯/所謂的無脊椎動物

圖/Silvia
圖/Silvia

大家一定都能輕易地舉出一些無脊椎動物的例子:蚯蚓、蝸牛、蟑螂,以及美味的大閘蟹--但,前提是真的有「無脊椎動物」這個分類單位嗎……而假若讓這個分類單位成立的話,那分類學恐怕會變得有些麻煩,甚至混亂!

這樣的分類概念,算不算「穿越劇」?

一切都要從脊椎動物開始說起。脊椎動物指的是「體內具有脊椎構造的動物」,該類動物中數量最多的是魚類,其次是介於水域與陸域間的兩棲類,然後是中生代大量存在的爬蟲類,及新生代成功適應的鳥類與哺乳類。然而,如果拿來與細菌、植物及其他動物相比,脊椎動物則依然是數量較少的一群。

這裡不單指分類單位較少,就是在自然環境中,遇到一隻脊椎動物之前,你應該已經先遇到數十隻,甚或上百隻的「非」脊椎動物了。有趣的是,儘管單位較少、數量較少,脊椎動物在整個生物學的發展歷程中卻一直占著主導的角色。十八世紀現代分類學的奠基者林奈,將動物分成哺乳綱、鳥綱、兩棲綱、魚綱、昆蟲綱與蠕蟲綱六大類,而其中被正式命名的四千多個物種裡,絕大多數屬於脊椎動物。幾乎同一個時期,清朝聶璜的《海錯圖》,也呼應似地將動物分成介(帶殼,包含龜與蚌)、鱗(帶鱗,包含龍與魚)、裸(無毛,包含人、蛇、蚯蚓)、羽(鳳與鳥)、毛(麒麟與獸)五大類,其中脊椎動物也占了絕大多數。由此可見,脊椎動物對大眾深具吸引力。

事實證明,就因為脊椎骨在生物學扮演著關鍵角色,所以當一隻動物不具備脊椎的時候(而這樣的動物還比較多,而且多很多),這個並不存在的特徵反而成了一個最重要的特徵了——這不正是無脊椎動物的由來嗎(或至少是這個名詞的由來)?

這個有點怪的邏輯,在分類系統裡也經常被運用,例如比較原始的昆蟲是不具翅膀的,一直到演化出翅膀之前,牠們被稱為「無翅昆蟲」,像會吃書的衣魚就屬於這一類。而一些嘴部沒有上下頜的魚,被稱為「無頜魚」,這一類的魚在奧陶紀的時候很多,現在只剩下八目鰻。這樣的分類概念,都是用發生在B類生物身上的演化事件來定義A類生物--這個想法算不算「穿越劇」?因為,我怎麼知道將來會發生什麼事啊?我怎麼會知道別人家發生什麼事?

生存的模式多得很,一切都是策略的運用

時間有先後,但演化卻不一定要有方向。不過,在十八世紀法國生物學家拉馬克為主流的演化觀念裡,演化真的是循序前進著:細菌一定會演化成植物,環節動物一定會進入節肢動物,魚類一定會登陸變成兩棲爬蟲類,老鼠一定會變成猴子,而猿猴一定會變成人……一切只需要等待,演化就是輸送帶似地前進再前進,而且還非前進不可。在拉馬克的想法裡,所有物種「殊途同歸」,都走一樣的路,並且只有一條路;不同的生命形式只是起點不同罷了,人類起源的最早,鳥類跟在後面,魚類在中間,而細菌才剛剛出現--如今,這是一個很有趣、深具啟發性,但卻已經不被接受的宇宙觀了。

一隻沒有脊椎的動物,就像一隻沒有上下頜的魚,就像一隻沒有翅膀的昆蟲,牠們其實也活得好好的,不是嗎?自從寒武紀大爆發後,多細胞動物分道揚鑣,環節動物、節肢動物、棘皮動物、脊椎動物各自發展,縱使有共同的起源,但是自今而後,不同類群之間也是依著各自的策略適應與生存;無脊椎動物類群並沒有非得再演化出類似脊椎骨的構造不可。生存的模式多得很,一切都是策略的運用罷了。

無脊椎動物不是還沒進入脊椎動物的前驅動物,就像無翅昆蟲才不是還沒長出翅膀的預備種。天生我材必有用,這個就不用分類學家多操心了。

猴子 老鼠

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