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【古生物大小事】李世緯/周而復始

 圖/LucKy wei
圖/LucKy wei

沒有什麼會一直成長下去

十七世紀初,當伽利略用天文觀察及實驗更進一步地支持了哥白尼的地動說(即地球繞著太陽運轉)時,社會大眾(尤其是宗教階層)是無法接受的。類似的,十九世紀達爾文提出他的理論,光是書名《物種的起源》就惹火了當時一整個世代的生物學家,物種(Species)沒有問題,有問題的在「起源」(Origin)。有起源表示這件事不是從源頭就理所當然地存在,取而代之的是有開始、有發生、有發展,更有「消逝」的可能。在那個多數人相信萬物是恆定不變的時代,這與原來的世界觀相違背。

當然,今日大多數人已經接受個體會誕生(從一個受精卵開始發展)、物種有起源、太陽系因一連串的崩塌而形成,連宇宙都可能經由大爆炸而開始。萬事萬物似乎都有一個起點,但是問題來了,如果故事只能開始,如果全世界的碼錶只能一個箭頭義無反顧地起跑,那會是怎麼樣的情況?根據研究,即使是懷孕期長達二十個月,而且每次只懷一胎的大象,若毫無節制地代代相傳下去,地球很快也會象滿為患。因此,自然界沒有什麼東西是會無限「成長」下去的,取而代之的是周而復始的循環。

就好比一顆小水滴,受熱蒸發變成水蒸氣飄到天空,受冷凝結化成雪再回到地表,一個狀態緊接著另一個狀態。宇宙的碼錶其實不是每次都從零開始,嚴格說應該是從頭開始。物種的起源不是無中生有(從沒有生命的狀態演化出生命確實發生過,但絕對不是經常),新的物種「只不過」是從另外一個物種起源發生罷了。就像一年四季代表地球繞了太陽一圈,每一個季節緊接著另一個季節,既不存在繞行一周的開頭,也無從決定哪裡是結束。開國皇帝奠定了一個朝代需要頒布曆法,很重要的一件事便是訂定哪一天是元月初一。

歷史真的學不會教訓嗎?

比起硬是想要維持在最美的一刻,循環才是長存的真理。老子曰:「周行而不殆,可以為天下母。」地質證據顯示,三葉蟲出現、興盛、盛極一時,然後消退,甚至完全退出地球的舞台;億萬年後,恐龍步上了後塵,一樣出現、興盛、消失不見。表面上看起來這些遠古生命好像在追逐名利一樣,但最終卻都只是浮雲一現。

有沒有可能這樣的前仆後繼正是大自然生生不息的一環?兩億五千萬年前,爬蟲世界中不起眼的祖龍類,不過就是隨著自然的趨勢跟著繁衍罷了,誰能預知這個支系會發展出了遮天蔽日的恐龍王朝?差不多也同樣是兩億五千萬年前的犬頜獸(一種推估體型狀似老鼠與小狗混合體的物種),又有誰能預知牠們會在遙遠的將來衍生出成功的哺乳動物世界?歷史的選擇,大概只有歷史才能驗證,強者與弱者不是我們這種凡間知識所能臆測的。現在這個被智人占據的地球生態中,有沒有哪一種同樣毫不起眼的普通生物,可以撰寫下一個生命的章節?

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