可能超越BNT與莫德納的神級疫苗!Novavax:再一個實驗就有答案

站在一群科學娘子軍之中,個頭最嬌小的就是其抗體探勘與疫苗研發總監帕特爾(左一)。出身印度小農村的她,在疫苗路上堅持了30多年。圖片來源:未來城市
站在一群科學娘子軍之中,個頭最嬌小的就是其抗體探勘與疫苗研發總監帕特爾(左一)。出身印度小農村的她,在疫苗路上堅持了30多年。圖片來源:未來城市

千呼萬喚出不來,因原料和設備短缺,引發產能和品管疑慮,美國生技公司諾瓦瓦克斯(Novavax)八月初再次宣布延後上市新冠疫苗,預估第四季才會在美申請緊急使用授權。

但亮眼的三期臨床試驗結果,仍有許多人對這支副作用較輕、但保護力直逼輝瑞BNT和莫德納的「神級疫苗」充滿期待,台灣也已透過國際疫苗分配平台COVAX洽購。

若你曾看過Novavax研發團隊受訪的影像,站在一群科學娘子軍之中,個頭最嬌小的就是其抗體探勘與疫苗研發總監帕特爾(Nita Patel)。出身印度小農村的她,在疫苗路上堅持了30多年。

父染肺結核險過世 矢志尋解藥

這份堅持來自不幸。

她四歲時,正值壯年的父親染上肺結核幾乎送命,救回後終生無法工作,家中經濟陷入困境;但父親鼓勵她成為醫生,找尋治癒肺結核的解藥。

沒錢買鞋子,小小的她光著腳,每天穿著同一件破布般的衣服去上學。沒有公車車資,她懇求鄰居;家裡買不起報紙,她撿鄰居看完的報紙。靠著政府獎學金,她一路念完大學;之後,她在印度和美國拿到雙碩士:應用微生物和生物科技。

婚後,她搬到美國馬里蘭州的蓋瑟斯堡(Gaithersburg)並著手找工作。一家僅15人,成立才兩年的小公司開出了低於他人的價碼,但能開發肺結核疫苗;1990年,她成為該公司天字第16號員工,一頭栽進疫苗領域。萊姆病、人類乳突病毒、瘧疾疫苗、呼吸道融合病毒疫苗(以下簡稱RSV疫苗)、流感疫苗的開發計畫,都有她嬌小的身影。

疫苗開發,總是失敗的多。她參與開發的萊姆病疫苗臨床試驗失敗;接著,RSV疫苗被美國食品藥物管理局拒絕。

但也偶有勝利。她們花了十年,結合95%人類DNA和5%老鼠DNA,重組成單株抗體,開發出的Palivizumab,是當前唯一可用在早產兒、先天性心臟病等高危險幼兒身上,能有效預防RSV感染的疫苗。

RSV是造成嬰幼兒住院的主要元兇。根據美國國家過敏和傳染病研究所,每年全球有6,400萬人感染,16萬人死亡。

她曾坦言,RSV疫苗是她心中最珍視的目標。2015年,她離開了待了25年的第一份工作,跳槽到另一家不滿千人,且從未有產品上市的小公司Novavax,只因慕名其RSV疫苗開發計畫。

自1960年以來,RSV一直是人類攻克不下的山頭。Palivizumab雖算小贏,但僅有一個月的保護力,在流行季節須連月施打五次。Novavax的目標是開發長效抗體,且畢其功於一劑。

他們另闢蹊徑,將RSV的表面蛋白轉為奈米粒子,透過注射讓懷孕的母親產生抗體,再傳給胎兒。之前臨床試驗兩度失敗,但他們並未放棄。

「讓RSV疫苗上市,將會是我職業生涯的全壘打。」她說。

Novavax-疫苗開發-RSV-呼吸道融合病毒-嬰幼兒疾病Novavax致力開發RSV疫苗,期望懷孕母親注射疫苗後,能將抗體傳給胎兒。圖片來源:截自Novavax YouTube

公司差點下市 梭哈新冠疫苗

她沒料到的是,在那之前,她可能會先揮出另一支全壘打:新冠疫苗。

去年二月三日清晨六點,供應商將一個裝著新冠病毒棘蛋白基因的紅蓋小瓶,親手送進了Novavax的實驗室;病毒尚無名字,小瓶上標記著「Cov/Wuhan」。帕特爾跟超過150位科學家開始以「瘋狂的速度」,日夜尋找無名病毒的解方。

這幾乎囊括了Novavax所有的員工。因為三年內兩度試驗失敗,Novavax的股價接連30天跌到一美元以下,幾乎觸底,差點被納斯達克下市;公司賣了兩座工廠,砍了百人工資,根據《科學》報導,去年一月,全公司只剩166人。

這一次,是Novavax的梭哈,跟新冠病毒對賭。

至今,它拿下了美國聯邦政府17.4億美元(約新台幣520億元)的挹注,一年來股價一度衝上331.68美元,公司人數增加到近800人,從灰燼中敗部復活。它是獲美國政府加速新冠疫苗研發、製造和上市的「曲速行動」計畫(Operation Warp Speed)金援的七家疫苗製造商之一;在一群大型製藥巨人中,它無疑最小。

帕特爾和共事的一票娘子軍就是在這樣的壓力下,與疫情和製藥巨人拚搏。

相較於革命性的mRNA技術,她們選擇了次單位蛋白疫苗的老派技術;打了數十年的B肝、百日咳疫苗,皆是如法炮製。

她們在數週內製造出20多種版本的棘蛋白,再從中挑出最接近自然、穩定度高、能誘發最強的免疫反應,且足以承受製造、包裝和運送過程,而不失免疫效力的完美棘蛋白。

三月,帕特爾的團隊在實驗室中證明,她們的蛋白質能與人體細胞表面受體緊密結合,意味其抗體會干擾新冠病毒與人體細胞受體結合。其他測試亦顯示,Novavax的棘蛋白能在2至8°C下穩定保存數週;不像莫德納和輝瑞BNT的新冠疫苗,必須儲存在零下20°C和零下70°C以下,而且一旦解凍,僅有數日保存期限。

為解決次單位蛋白疫苗效力較低的問題,她們做出許多創新:捨哺乳類,改以多產廉價的秋行軍蟲的細胞培養蛋白;用專利的重組蛋白奈米顆粒技術,聚合多個棘蛋白,形成奈米顆粒,能提高免疫系統的辨識效率,但不會致病;再添加獨家專利佐劑刺激免疫反應,進一步提高疫苗效力。她們還開發出測試方法,以確保各廠製造出的棘蛋白的品質。(延伸閱讀|高端、聯亞採用的重組蛋白疫苗,有哪三個優缺點?)

落後製藥巨人 加碼推新冠+流感疫苗

儘管奮力追趕,其他財大氣粗的競爭對手,已經領先她們一輪。

美國《大西洋》雜誌(The Atlantic)專欄作家巴斯廷(Hilda Bastian)分析,大規模臨床試驗,是道非過不可的檻。BNT很早就看清這點,為此,BNT執行長吳沙忻(Uğur Şahin)一開始就找上輝瑞策略結盟,想借輝瑞的財力、經驗和資源,快速推過龐大的臨床試驗計劃。莫德納也有美國國衛生院當靠山。Novavax只能靠自己。

即使候選疫苗十分優秀,若非趁疫情大爆發期間進行臨床測試,就需要花更長時間才能累積個案,建立證據。輝瑞BNT和莫德納都趕上去年夏末的美國疫情高峰,快速收完資料;12月,輝瑞BNT第一個抵達終點線。

慢了一步的Novavax到二月才招滿人,當時疫情已急速降溫。

所幸,今年六月,Novavax交出了亮眼的三期臨床數據:在三萬名美墨志願者中,整體保護力高達90.4%,且能100%預防中、重度症狀。六月底發表在醫學權威期刊《新英格蘭醫學期刊》(NEJM)的英國臨床試驗顯示,對原始病毒株的保護力高達96.4%,對英國變種病毒也有86.3%的保護力。

30多年來,未曾有疫苗獲准上市,甚至幾度差點熄燈;這支通過臨床三期的新冠疫苗,是Novavax離市場最近的一次。

「我每天大概工作18到20個小時,睡不滿四個小時,」帕特爾接受《科學》專訪時說。

「人們問我會不會累,我並不覺得累⋯⋯老實說,對我而言沒有不可能的事,有了那樣的信念,沒有任何事能壓垮我,」她的雙眼發亮。

拚了一年半,終點線就在眼前,但美國市場早已被輝瑞BNT、莫德納拿下,歐盟也重金壓寶mRNA。身為後進者的Novavax夾縫中求生存,看準新冠流感化,本月剛宣佈推出新冠加流感的二合一疫苗,下手搶第三劑的市場。Novavax將在澳洲展開第1/2期臨床試驗,預計明年上半公佈結果。

看來,帕特爾還得熬夜一陣子了。

「我們快到了,再做一個實驗,我們就會得到答案,」帕特爾總是如此為團隊打氣,彷彿終點就在下個山頭。

「全文轉載自未來城市(可能超越BNT與莫德納的神級疫苗!Novavax總監:再做一個實驗,就會得到答案|疫苗女王4),欲了解更多智慧科技,請上未來城市官網

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